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October 10, 2000
courtesy NASA Marshall Space Flight Center

Todos sabemos que es difícil filmar con una cámara de video sin que se mueva, pero imagínese lo que sería si tuviera que tomar una película a cientos de millones de kilómetros de distancia. Los vehículos de la NASA hacen eso todo el tiempo.

Ahora, la solución hallada por la NASA para evitar el movimiento de las cámaras está siendo aprovechada para otro fin: la lucha contra el crimen. El sistema ya sirvió para resolver un crimen y pronto estará disponible para que la policía y el FBI lo usen en sus propias computadoras.

Cómo evitar los sacudones

El sistema conocido como Video Image Stabilization and Registration, o VISAR, fue desarrollado por David Hathaway y Paul Meyer, ambos científicos de la NASA en el centro Marshall Space Flight Center de Huntsville, Alabama. El sistema VISAR es capaz de corregir los movimientos horizontales y verticales de una cámara, así como rotaciones y efectos de zoom. Las secuencias no se mueven más que una décima de pixel, dice Hathaway. "Mantenemos la rotación a menos de una trece ava parte de grado y el factor de zoom estabilizado a una parte en mil", explica. El sistema además elimina los bordes borrosos de imágenes fijas tomadas por la cámara de video y reduce el efecto "nieve" (producido por la estática).

En principio, el sistema fue desarrollado para estabilizar imágenes remotas tomadas por naves espaciales y satélites. "Cuando se analizan imágenes del Sol, hay que cuidar que el telescopio no se mueva", dice Hathaway. Pero ahora han colocado su mirada en la Tierra.

Thief in dark room seen using VISAR
image: NASA Marshall Space Flight Center

La tarea forense se inició cuatro años atrás con la bomba en las Olimpíadas de Atlanta, que cobró dos muertos y cientos de heridos.

"Cuando el FBI nos trajo el video de las Olimpíadas, descubrimos una cantidad de problemas. Había gente caminando por el parque de noche, las cámaras se movían mucho y no lograban centrarse en el sujeto".

Hathaway y Meyer lograron aclarar las imágenes de varios videos tomados por amateurs con cámaras hogareñas. Desde entonces, se han ocupado de refinar la tecnología VISAR a través de una docena de casos criminales durante el último año, incluyendo un asesinato.

"Lo que me animó a meterme en esto fue cuando un agente del FBI vino con un videotape de una mujer que había sido secuestrada de un negocio. Esa mujer podía estar viva aún, pensó Hathaway. "Lo que está en juego aquí es la vida de personas; es algo muy diferente a medir flujos en la superficie del Sol. Parte el alma ver ese video una y otra vez".

courtesy NASA Marshall Space Flight Center

Hathaway ayudó a clarificar las imágenes del video y la policía pudo identificar al secuestrador, pero desafortunadamente la víctima ya había muerto. No obstante, el video sirvió para juzgar a la persona que fue declarada culpable de asesinato.

"Después de analizar ese video y conocer los horrendos detalles del crimen, siento satisfacción por saber que la tecnología de la NASA sirve para poner a esa gente detrás de las rejas", dice Hathaway.

Otras aplicaciones

Por ahora, el sistema VISAR es apto para computadoras y no tiene capacidad para ser utilizado en tiempo real. "Pero si se lo acelera a través de un chip, se pueden hacer las cosas mucho más rápidas y esto tendrá lugar en apenas un año o dos", dice Hathaway.

La NASA está vendiendo la licencia VISAR a compañías que desean desarrollar la tecnología para el FBI y otros usos militares.

Pero además podrá tener otros usos. Por ejemplo, en medicina, para mejorar la calidad de las imágenes captadas por máquinas muy pequeñas que se usan para diagnóstico y procedimientos quirúrgicos. Hathaway y Meyer están trabajando con el Instituto Casey Eye, de la Oregon Health Sciences University, para analizar el movmiento de células en el ojo asociado a problemas inmunológicos.

También se espera que en el futuro estará disponible para consumidores en general, ya que los videos se pueden editar fácilmente en el hogar. "VISAR servirá para estabilizar las secuencias donde la cámara se mueve o donde se han cometido errores en de manejo. Será muy útil para muchos papás y mamás del mundo entero", concluyó Hathaway.

Otros sitios de interés:

FBI Laboratory
(en inglés) El laboratorio del FBI

American Academy of Forensic Sciences
(en inglés) Academia Estadounidense de Ciencias Forenses

International Crime Scene Investigators Association
(en inglés)

Scientific Working Group for Imaging Technologies
(en inglés) Grupo científico para el estudio de tecnología de imágenes

por Jill Max



Traducción Laura Rozenberg


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