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Universo en tres dimensiones
June 07, 2000
Band of galaxies
image: AAO

Hasta ahora, los astrónomos sólo podían ver nuestro universo en dos dimensiones. Pero un equipo de investigación acaba de completar un gigantesco atlas en tres dimensiones, con mapas que cubren 13 mil billones de billones cúbicos de años luz de distancia (¡13 seguido de 27 ceros!). Después, lo convirtieron en un video.

Una imagen que vale millones de mundos

Durante una reunión de la American Astronomical Society, Karl Glazebrook, profesor asistente de física y astronomía en la Universidad Johns Hopkins dijo que el estudio aporta datos adicionales para la teoría de que el universo está en continua expansión.

Según Glazebrook, la densidad del universo no es suficiente como para aminorar la expansión. De hecho, esta expansión, que habría comenzado con el Big Bang, continúa acelerando y seguirá así. La extensión del mapeo permitió hacer cálculos muy confiables.

Large-scale structure
image: AAO

Los astrónomos calcularon la densidad de la materia en el universo midiendo la distancia a 400 galaxias por vez. Como puede observarse en la película, el universo tiene "montículos", formados por cúmulos de galaxias con grandes vacíos de luz entre ellas.

"No estamos realmente en el centro del universo", dice Glazebrook. "Estamos en una parte vastante vacía, en ninguna parte especial... El mapa hace creer que estamos en el centro pero no es así". No es para desesperarse tanto. Glazebrook reconoció que estamos "en un área bastante acomodada del universo... hay áreas más pobladas, pero también otras más vacías. Nosotros estamos en una especie de suburbio medio".

El proyecto 2dF

Glazebrook es miembro del proyecto 2dF Galaxy Redshift Survey. Este equipo de 30 científicos y once instituciones, utiliza el instrumental astronómico más complicado de la historia de la astronomía para construir sus mapas. En tres años de actividad, el 2dF detectó y midió más de 100 millones de galaxias, lo que representa un tercio del total de galaxias en el universo.

El instrumento 2dF tiene un brazo robótico que apunta 400 fibras ópticas hacia una posición determinada de una galaxia. Automáticamente, una computadora mide la distancia y a partir de allí se va construyendo un para en tres dimensiones. Este modernísimo instrumento está ubicado en el observatorio Anglo-Australiano (AAO) de Nueva Gales del Sur, en Australia.

The 2dF
image: AAO

El instrumental le da al telescopio AOO una amplitud de campo de dos grados, que equivale al ancho de una luna llena. Mediante un espectrógrafo -que separa la luz emitida por un objeto cósmico en sus diversas longitudes de onda o espectro- se mide la posición de cada galaxia y su distancia a la Tierra.

"Esto nos indica la velocidad a la que se está alejando de nosotros porque el universo está en expansión desde el Big Bang", explicó Glazebrook.

Las distancias entre la Tierra y las galaxias se miden aprovechando el efecto Doppler. El equipo de Glazebrook utilizó está información para calcular las inmensas distancias de las galaxias a la Tierra, y con ellas los mapas tridimensionales.

Los astrónomos esperan tener medidas unas 250 millones de galaxias hacia el final de su proyecto.

La película del universo

"Las visualizaciones son muy importantes para entender la estructura del universo", dijo Glazebrook. "La gente piensa en términos visuales. No es suficiente con las estadísticas".

Las recientes imágenes del proyecto 2dF se produjeron por simulación computada. La película comienza con imágenes del telescopio e inmediatamente se aleja para remontarse en el espacio, ofreciendo visiones de estrellas brillantes. Es como un viaje a las estrellas, una verdadera aventura de ciencia ficción.

Al final, la cámara nos devuelve a la Tierra y nos presenta el área que fue inspeccionada: apenas una fracción del espacio. Esto demuestra cuánta labor es necesaria aún para comprender los confines del universo.

Artistas del espacio

Algunos astrónomos con inclinaciones artísticas han producido excelentes fotografías del universo. Uno de los más renombrados es David Malin, del AAO. En la AAO Picture Gallery pueden verse fotos suyas y de otros astrónomos

Otras páginas web con buenas fotos espaciales:

Hubble Space Telescope Pictures

Solar and Helospheric Observatory—¡con salvapantallas espaciales para bajar a tu computadora!

Chandra X-Ray Observatory Center

EarthKam—Sitio construido por estudiantes

Otros sitios de interés:

Sloan Digital Sky Survey
[inglés] Relevamiento astronómico del observatorio de New Mexico para mapear un cuarto del ciel (más de 100 millones de objetos terrestres)

The Royal Greenwich Observatory
[inglés] El observatorio astronómico de Greenwich

National Radio Astronomy Observatory
[inglés] Observatorio Nacional de Radio Astronomía

by Debra Utacia Krol



Traducción Laura Rozenberg


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