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Este pequeño virus
August 22, 2000
Xena, the cloned pig
image: Science

Un grupo de investigadores de los Estados Unidos descubrió un tipo de virus en el ganado porcino que podría infectar a seres humanos. En principio, el virus parece no provocar ninguna enfermead, pero extiende un manto de precaución sobre el futuro de los trasplantes interespecíficos, como es el caso de la transferencia de órganos de cerdos a seres humanos, cuya factibilidad está en estudio desde hace años.

El informe, publicado en la revista Nature, coincidió con el anuncio de la primera clonación de cerdos, realizada por dos grupos de investigación independientes. Estos investigadores, que publicaron su logro en las revistas Nature y Science, trabajan con cerdos porque existe la esperanza de que estos animales se conviertan en donantes de órganos para seres humanos. La ventaja está en que los órganos de cerdo aparentemente no provocan rechazo.

Sin embargo, esta posibilidad, denominada xenotransplante, podría verse afectada seriamente si se descubre que los cerdos son trasmisores de virus.

Virus en cada cerdo

courtesy Novartis

El germen, llamado retrovirus endógeno porcino (PERV) se encuentra en el ADN de todos los cerdos, pero hasta donde se sabe no provoca ninguna enfermedad, incluso en otras especies que estudiaron. Sin embargo, el estudio demostró que puede existir infección entre especies diferentes. "La implicancia del trabajo es que si uno hace un trasplante de tejido porcino, existe la posibilidad de que PERV se extienda a tejidos adyacentes y aún a otros más alejados del lugar del trasplante", indicó Daniel Salomon, autor del estudio en el Scripps Research Institute de La Jolla, California. "De modo que el peligro potencial de infección interespecífico asociado a un trasplante es real".

Por otro lado, los beneficios del xenotrasplante serían extraordinarios. Sólo en los Estados Unidos hay más de 70.000 personas que esperan recibir un trasplante y entre 6000 y 7000 mueren por año a la espera de un donante. Además, se están usando células porcinas para tratar la diabetes juvenil y también las células del cerebro de cerdos tienen potencial para reemplazar tejidos dañados por el mal de Parkinson.

Salomon y sus colegas trasplantaron células porcinas productoras de insulina, llamadas islotes de Langherans, a un grupo de ratones y descubrieron que estos últimos se habían infectado con el virus PERV. El virus penetró no sólo en los islotes de Langherans de los ratones sino que además invadió otros tejidos, como el pulmón, el páncreas, el corazón y el hígado. En otro experimento, los científicos demostraron que el PERV también puede infectar células humanas.

¿Pero es peligroso?

Clone embryos
image: Science

En principio, el virus sería benigno, consideró Salomon. Varios pacientes recibieron con células como tratamiento contra la diabetes juvenil, mientras que otros, con necesidad de un trasplante de órgano, participaron de experimentos en los que su sangre pasaba a través del cuerpo de un cerdo. Hasta ahora, no hay evidencias de que dichas personas hayan sido infectadas o se hayan enfermado.

De todos modos, el virus PERV podría ser benigno sólo durante un tiempo. "La posibilidad de que un cerdo de origen a infecciones que luego se trasmiten a la población es perfectamente factible". Salomon advirtió que el PERV es un retrovirus, como el VIH, que causa el sida. Al igual que otros gérmenes, los retrovirus tienen la habilidad de mutar rápidamente para adaptarse a un nuevo huésped, incluso si se trata de una especie diferente. "No tenemos que ir muy lejos para recordar que incluso el sida comenzó, aparentemente, en animales".

Salomon considera que el descubrimiento del PERV premitirá estudiar un modelo de riesgo y evaluar los beneficios del xenotrasplante. "Dada la cantidad de gente en lista de espera, la técnica de trasplante cruzado tendría enormes ventajas. Por eso -concluyó Salomon- considero que es conveniente continuar con las investigaciones y evaluar la evolución de pacientes de manera altamente supervisada y bajo estrictos controles, haciéndole saber acerca del riesgo potencial de infecciones con éste y otros virus desconocidos".

Otros sitios de interés:

The Centers for Disease Control and Prevention’s summary of Xenotransplantation
(en inglés) Información sobre xenotrasplante del Centro para el Control y Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos

Xenotransplantation as a treatment for AIDS
(en inglés) Xenotrasplante en el tratamiento del sida

Opposition to Xenotransplantation
(en inglés) Sinte con información sobre quienes se oponen al xenotrasplante

por Tom Clarke



Traducción Laura Rozenberg


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