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August 03, 2000
Cave formations

Para refrescarse en el verano del Hemisferio Norte, nada mejor que una vuelta por las cavernas del Kartchner State Park, en el caldeado desierto de Arizona.

Estas cavernas abrieron sus "puertas" al público a fines del año pasado pero nadie las había pisado en 26 años, como parte de un programa de conservación que apuntaba a proteger la naturaleza interna de ese frío y oscuro paisaje, sus cavernas y sus cámaras por debajo de las arenas del desierto.

El descubrimiento de una "nueva" caverna

Las cavernas fueron descubiertas en 1974, por un dúo de aficionados exploradores. Randy Tufts y Gary Tenen estaban explorando la llamada montaña Whetstone, en el sur de Arizona, cuando de pronto se toparon con un pequeño agujero a un costado de la ladera. Del mismo salía una brisa continua y se notaban excrementos de murciélagos, un indicio seguro de que allí adentro había una caverna.

De inmediato, ampliaron el huevoy descubrieron un enorme sistema de cavernas de casi cuatro kilómetros y medio de largo, que contenía cuatro enormes espacios conectados por túneles. Eran los primeros humanos en penetrar en aquella inmensidad.

Afortunadamente, se dieron cuenta de que las cavernas correrían peligro de desaparecer si quedaban expuestas al aire libre o recibían un flujo exagerado de visitas.

Cavern formations 2

Los exploradores llevaron lejos su esfuerzo por proteger las cavernas. Por empezar, durante cuatro años mantuvieron en secreto su existencia, ocultando el paradaero incluso a los dueños de las tierras. Finalmente, avisaron al Departamento de Parques del Estado de Arizona y en 1988, las cavernas pasaron a manos del estado.

"Fue importante mantener ese secreto porque no todo el mundo tiene el mismo cuidado y hay gente que podría haber dañado las cavernas durante una exploración", sentenció Jerry Ravert, un especialista en cavernas que trabaja para el Departamento de Parques de Arizona. "En el sur de Arizona hay muchas cavernas dañadas por esa razón".

En 1988, el Departamento de Parques comenzó la tarea de acondicionarl as cavernas para que el público pudiera visitarlas sin poner en peligro el delicado ambiente subterráneo. "Estas cavernas son muy especiales porque se trata de un ambiente en formación, es algo completamente vivo", explicó Ravert.

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Las cavernas están formadas por un sistema de cámaras húmedas debido al agua que penetra desde la superficie. A su vez, el agua transporta carbonato de calcio y esto es lo que crea las hermosas estalactitas y estalagmitas, que, en el caso de las cavernas Kartchner, continúan creciendo.

Soda straws? in cavern

"Soda straws"
image: Arizona Parks Department

Las cavernas tienen un gran número de formaciones multicolores, incluyendo una enorme y delgada estalactita de 60 metros de altura. Además, hay una gran columna de carbonato de calcio, la mayor de Arizona, que ha sido apodada Kublai Kahn. T

Para su crecimiento, estas formaciones dependen de la humedad (99%) y la temperatura (alrededor de 20 grados C). Los expertos que trabajaron en el acceso a los visitantes reconocieron que el principal desafío sería mantener esas condiciones climáticas. Por eso, la organización del nuevo parque llevó más de una década de estudios y preparativos.

"La única manera de llevar visitantes es abriendo túneles", reconoció Ravert. Eso fue lo que se hizo, pero se tomaron todas las medidas necesarias para que una vez abierto, no se perdiera humedad ni temperatura. "Pusimos una serie de barreras contra el escape de aire y colocamos un sistema de luces que permanece apagado lo más posible". Además, hubo que instalar un sistema de vaporizador de agua para reemplazar la humedad que se pierde con la presencia de ropa seca transportada por los visitantes. The only way you can really get people inside Kartchner caverns is to dig tunnels," says Ravert. And after tunnel construction, measures had to be taken to protect the humidity. "We put a series of airlocks in, we have a lighting system inside the cave that keeps the lights off as much as possible." In addition, a system for spraying mist was installed to replace moisture carried out of the cave by the dry clothes of visitors.

 

Cuidado del subterráneo

Stalagtites in cavern

Para controlar el sistema, se instalaron 22 estaciones de monitoreo que miden temperatura del aire y del suelo, humedad relativa, evaporación y traza de gases en el aire. La red está conectada a una computadora central que controla la "salud" general de la caverna. Un especial cuidado se tiene para evitar que los visitantes contaminen el ambiente. Un sistema de pasarelas evita que la gente toque el suelo y destruya los nutrientes.

Tampoco los murciélagos fueron descuidados. Una enorme población habita las cavernas, cría a sus hijos allí y deposita toneladas de excrementos que ayudan a mantener el equilibrio ecológico de este particular sistema. Durante las tareas de armado de las pasarelas y demás estructuras para los visitantes, hubo que tener mucho cuidado con los murciélagos para evitar que se espantaran. Por eso, antes de iniciar estas tareas, los murciélagos fueron filmados para conocer al detalle sus movimientos y a partir de ahí se eligieron las horas del día que representaban el menor impacto para sus costumbres.

Ravert espera que los esfuerzos conduzcan a un parque natural que podrá ser visitado por numerosas generaciones sin destruirlo. "Queremos preservarlas del mismo modo que las vieron sus primeros visitantes", comentó, convencio de que el esfuerzo valió la pena. "Hubo gente que pisó la Luna antes que estas cavernas, eso es lo que las hace tan especiales".

Otros sitios de interés:

American Cave Conservation Association
(en inglés)
Asociación de Conservación de Cavernas de los EE.UU.

The geology of caves
(en inglés)
Explicación de cómo se forman las cavernas

U.S. Geological Survey guide to exploring caves for kids
(en inglés)
Información útil para estudiantes y profesores

Photos of cave animals
(en inglés)
Fotos de animales cavernícolas

National Speleological Society
(en inglés)
Sociedad de Espeleología de los EEUU.

Potomac Speleological Club
(en inglés)

U.S. map of biodiversity levels of karst landforms
(en inglés)
Mapa de las cavernas de los EE.UU.

 

por Tom Clarke



Traducción Laura Rozenberg


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