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Clima y enfermedades
April 27, 2000
Dengue fever poster

Ultimamente, las primaveras llegan acompañadas de enfermedades nuevas o exóticas. En 1998, el virus Hanta asoló el sudeste de los Estados Unidos. El año pasado, el estado de Texas tuvo que vérselas nada menos que con el dengue, un viejo terror hasta entonces confinado a regiones tropicales de la Tierra. Y en Nueva York apareció el virus del Nilo, un inmigrante no deseado que puede causar mortales encefalitis. ¿Qué le espera a los Estados Unidos esta primavera? ¿Y cómo podemos protegernos contra estas enfermedades emergentes?

¿Cómo se diseminan estas enfermedades?

Rita Colwell, directora de la National Science Foundation (Fundación Nacional de la Ciencia), señala que el clima juega un papel importante en la difusión de estas enfermedades. "El cambio climático global y la salud humana están interrelacionados, pero recién se empezó a cuantificar esta relación hace poco tiempo. Ahora, creemos que la relación entre la salud y el clima es más importante de lo que se pensaba."

El mosquito, Aedes aegypti, vector del dengue. (Cortesíade CDC)

Incluso pequeños cambios de temperatura pueden proveerle a los agentes que transportan enfermedades (vectores) un ambiente favorable para crecer y reproducirse. Si estas poblaciones de vectores aumenta, también aumentará la probabilidad de que los seres humanos queden expuestos a la infección.

Algunos vectores, como los mosquitos, transportan malaria, dengue, y algunas cepas de encefalitis. Ciertas especies de ratones (como el llamado "deer mouse") diseminan el virus Hanta. Y algunas especies de aves transportan el virus del Nilo, luego de haber sido ellas mismas infectadas por la picadura de un mosquito. Sólo en Nueva York, la enfermedad terminó con la vida de siete personas en 1999.

¿De qué manera el clima provoca enfermedades?

Un ejemplo elocuente de enfermedad relacionada con el cambio climático global es el virus Hanta. "Es el ejemplo típico para entender la relación clima-enfermedad porque la gente puede visualizar fácilmente la secuencia de evetos", dice la doctora Colwell.

Vectores

El mosquito es un vector peligroso porque se cría en cualquier cuerpo de agua estancada (ver imágenes arriba), incluso en un vaso de agua. En sitios húmedos, los mosquitos migran fácilmente de un lugar a otro...

Si no puede ver este video haga click aquí. Si prefiere verlo con RealPlayer, haga click aquí.

(video clip editado por Jed Boyar)

El recalentamiento del desierto estimula el crecimiento de las plantas y esto, a su vez, determina que haya más semillas. Entre los beneficiarios se cuentan los ratones transportadores del virus Hanta. "Los ratones transportan el virus y lo eliminan con la orina" dice Colwell. "Cuando los ratones se dispersan y el desierto recupera su clima normal, los más grandes empiezan a buscar comida. De este modo, terminan apareciendo en casas y graneros". El virus se excreta con la orina y ésta, a su vez, se seca y se convierte en polvo volátil. Cuando el dueño de la casa limpia su granero, lo que hace es desparramar ese polvo que entonces vuela por el aire. La persona, desprevenida, inhala el polvo y el virus penetra en sus pulmones. La infección provoca un conjunto de síntomas llamado síndrome pulmonar por virus Hanta. Según el Centro para el Control y Prevención de Enfermedades de Atlanta (CDC), el síndrome pulmonar por virus Hanta mata entre un 40 y 60 por ciento de las personas infectadas.

¿Qué enfermedades podemos aguardar para esta temporada de verano?

Algunos profesionales de la salud están mirando de cerca al virus del Nilo, y temen que podría dispersarse por el sur. También hay preocupación por el dengue, que podría extenderse en el norte del país. En el sudoeste, hay alerta rojo por el virus Hanta. Y se piensa que podrían aparecer casos de malaria en la zona de Michigan y en otros estados con grandes cuerpos de agua.

Sin embargo, Stephen Ostroff, experto en el virus del Nilo en el CDC, advierte que la gente no debe reaccionar exageradamente. "Sabemos que estas enfermedades surgen de pronto, pero a menudo no conocemos la causa. Podría ser que a medida que el clima se modifica, hay bichos nuevos que aparecen y otros que quedan inhibidos".

¿Cómo podermos protegernos?

La Agencia de Protección Ambiental y el CDC distribuyen una lista de medidas a tomar para prevenir estas infecciones:

  • Elminar cualquier pote con agua residual en el hogar, incluyendo macetas y tachos de basura. Los mosquitos pueden nacer en cualquier resto de agua que haya estado estancada durante más de cuatro días.
  • Asegurarse que las puertas y ventanas sean "a prueba de bichos".
  • Reemplazar las luces externas por trampas luminosas para insectos.
  • Usar protector facial, camisas de mangas largas y pantalones para internarse en zonas con altas concentraciones de mosquitos, como bosques y pantanos salinos.
  • Llevar repelente para mosquitos donde fuera necesario.
  • Evitar tomar con las manos animales muertos. Para transportar osamentas, conviene usar guantes o bolsas plásticas resistentes.

    Otros sitios de interés:

    New and Reemerging Diseases: The Importance of Biomedical Research - Enfermedades nuevas y recurrentes: La importancia de la investigación biomédica. (Artículo del CDC, en inglés)

    "Global Climate Change and Infectious Diseases - Cambio climático global y enfermedades infecciosas.Revista Emerging Inferctious Diseases. Julio-Septiembre, 1998 (en inglés)

    From Shakespeare to Defoe: Malaria in England in the Little Ice Age - De Shakespeare a Defoe: La malaria en Inglaterra, durante una breve "Era Glacial". (Artículo del CDC, en inglés)

    Tropical Diseases Web Ring - Enfermedades tropicales en el "web ring" de Internet (en inglés)

    Pew Center on Global Climate Change - Centro Pew sobre el cambio climático global (en inglés)

    Emerging Infectious Diseases—Fact Sheets and Brochures - Enfermedades infecciosas emergentes - Hojas de información y folletos

    New York State Department of Health: Communicable Disease Fact Sheet - Hoja de información sobre enfermedades. Distribuida por el Departamento de Salud de Nueva York

    West Nile Virus-related links - Links relacionados con el virus del Nilo



    Traducción Laura Rozenberg


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