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¿Alguna vez pensó para qué podrían servir esas viejas gafas? Ahora pueden ser útiles para medir la exposición al radón.

Un grupo de investigadores de Union College, Nueva York, probó la efectividad de los anteojos plásticos para calcular el grado de exposición al radón que puede afectar a las personas en determinados lugares.

¿Pero cómo funciona?

El material básico que se emplea en la faricación de gafas es un tipo de ácido carbónico llamado CR-39. este material puede captar partículas partículas alfa, que se foman cuando se descompone el gas radón. "Las partículas alfa producen unas rayaduras muy tenues", explicó Robert Fleischer, quien trabajó en este experimento. Estas rayaduras pueden analizarse tratando las lentes primero cona sustancia química. Luego, el plástico se observa al microscopio y se cuentan las rayaduras. Esto da una idea de la cantidad de partículas alfa que golpearon las lentes y, en base al tiempo que la persona usó las lentes, se puede calcular el riesgo de exposición al radón.

En los Estados Unidos, hay una amplia preocupación por el gas radón y sus efectos. Y no es para menos, ya para la mayoría de las personas el radón constituye la principal fuente de exposición a radiaciones nucleares. Según la Agencia de Protección Ambiental norteamericana (EPA), el radón representa la segunda causa de cáncer de pulmón en los Estados Unidos.Muchos hogares, especialmente en el norte del Medio oeste, presentan concentraciones de radón equivalentes a las que enfrentan los mineros que trabajan bajo tierra. En este oficio, el riesgo de cáncer de pulmón está muy incrementado justamente por la exposición al radón.

"Es una idea muy útil", dijo el epidemiólogo Bill Field, uno de los investigadores que trabajó en el estudio Iowa sobre la relación entre radón y cáncer de pulmón (ver nota de ScienCentral News "Invisible pero peligroso"). "Creo que el trabajo de Fleischer es novedoso y creativo. Nos ofrece otro dispositivo para medir la exposición en términos retrospectivos".

¿Cuál es el riesgo?

image: EPA

La EPA estima que por año mueren entre 15 y 22 mil personas debido al cáncer de pulmón contraído por una alta exposición al gas radón. Después del cigarrillo, el radón es la principal causa identificable de cáncer de pulmón en los Estados Unidos.

La asociación entre radón y cáncer de pulmón fue descubierta a partir del aumento de esta enfermedad en los mineros. El radón es resultado del decaimiento del uranio y se lo encuentra en altas proporciones en las minas de uranio. Pero la exposición al radón en casas particualares también e peligroso. El estudio Iowa mostró recientemente que el radón en las casas puede incrementar en un 50 por ciento el riesgo de contraer cáncer de pulmón a lo largo de la vida.

Incoloro e inodoro, el radón se filtra por las rendijas del suelo y penetra en las casas a través del sótano, cañerías o materiales porosos de la construcción.

Radon itself isn’t actually what’s harmful—its by-products are. As radon decays, it produces radioactive particles that can get stuck to the surfaces of the lungs when they’re inhaled. This damages the cells there, and can eventually lead to cancer.

La ventaja de usar gafas

image: National Academy of Sciences

Según Fleischer, el uso de lentes para medir radón es efectivo porque en la vida cotidiana son usados a lo largo del día. "La EPA reconoce que si hay radón en el sótano, esto puede ser importante para la salud siempre y cuando uno pase mucho tiempo en el sótano". Mediante las lentes, se pueden obtener perfiles de la incidencia de radón en las personas y no tanto en las casas.

 

El estudio, no obstante, tiene sus limitaciones. No todo el mundo usa lentes, y aquellos que sí lo hacen pueden no llevarlas puestas todo el día. Además, cada par de gafas necesita una calibración especial, lo que encarece el análisis.

Por eso, no basta con las gafas para pasar el examen. "Antes que nada, hay que evaluar la propia casa," he said.

Preguntas y respuestas en español:

¿Qué es el radón?

 

Otros sitios de interés:

Research in Belgium on using CR-39 as a personal radon detector
(inglés) Investigaciones en Bélgica sobre el uso de plásticos para detectar radón

Indoor radon variation
(inglés) Variaciones de radón en el interior de casas

Frequently asked questions about radon
(inglés) Preguntas más frecuentes sobre el radón

Radon outside the home
(inglés) El radón fuera del hogar

Health risks and radon
(inglés) Riesgos para la salud asociados al radón

Questions and answers about radon and cancer from the National Cancer Institute
(inglés) Preguntas sobre radón y cáncer respondidas por el Instituto Nacional del Cáncer de los Estados Unidos

por Jill Max



Traducción Laura Rozenberg


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