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Si usted vive en el Hemisferio norte ya sabe que este verano se las trae. En los Estados Unidos, en particular, hubo incendios gravísimos en el oeste y el sur, lluvias en el noreste y oleadas de calor como para convertirlo en el verano más caluroso que se tenga registro.

El culpable -cuándo no- es el ya familiar fenómeno conocido como La Niña. Si bien los meteorólogos aseguran que su influencia cíclica está menguando, parece todavía le restan fuerzas para provocar más de un sofocón.

Calor de perros

Las condiciones frías y lluviosas de este verano en el noreste parecen contraponerse con el frío del oeste, pero esto es parte de un mismo ciclo. "Por lo general, cuando aparecen temperaturas extremas en una de las costas, en la costa opuesta se da el efecto contrario", definió Ants Leetma, director del Centro de Predicciones Climáticas del Servicio Nacional del Clima (National Weather Services Climate Prediction Center).

Animation showing heat bands around Earth
image: NASA

Esta banda de calor es una de las tantas que recorren el mundo, señaló Leetma. "No necesariamente son bandas continuas" explicó. "Son como las cuentas de un collar. Donde aparecen las perlas, es donde habrá calor. En los espacios vacíos, hace frío".

Aunque La Niña dura un promedio de seis meses a un año, este ciclo particular comenzó en 1998. Ahora, está dando señales de declinación. "La Niña está pasando por una etapa neutral", afirma Leetma. "Estamos en un período neutral y los pronósticos indican que las lluvias serán más leves que en los últimos tres años".

Parte de una tendencia

No obstante, el calor no se irá tan repentinamente. "De hecho, las temperaturas altas se mantendrán, o al menos esa es la tendencia que se pronostica. Además, no se puede negar que el planeta se está recalentando lentamente".

Graph of global temperature change since 1880
image: NASA

Las temperaturas del Pacífico ecuatorial, que normalmente oscilan a lo largo de períodos que abarcan entre 40 y 70 años, son más altas que lo normal. "Es como que La Niña no se da por vencida", dice Leetma.

Las estadísticas nacionales muestran que la temperatura en el mundo aumenta a razón 0.45-0.6°C cada cien años. Quizás no parezca mucho, pero resulta una cifra significativa cuando se analiza la situación a largo plazo.

Pese al calentamiento global, el hecho de que el fenómeno de La Niña está mermando, implica que no habrá mayores sorpresas para el invierno. "Todos los indicadores señalan que este invierno será más moderado que los anteriores", opinó Leetma.

Hermanos rivales

Person in flooded street

La Niña y su contraparte El Niño son dos extremos del ciclo climático conocido como la oscilación Norte-Sur, o ENSO. El Niño se caracteriza por un calentamiento en el Pacífico tropical, mientras que La Niña tiene lugar cuando las masas frías del océano que se mueven a cierta profundidad, ascienden alcanzando la superficie.

Los efectos de ambos fenómenos se hacen sentir en todo elmundo, pero generan patrones opuestos. O sea que aquellos lugares que fueron arrasados por inundaciones durante El Niño, podrían pasar por un período de sequías durante La Niña.

Si bien ahora se conocen más las causas y consecuencias de este complejo fenómeno -las inundaciones en California y los tornados en Florida son ejemplos recientes- los científicos han estado estudiando a La Niña apenas desde los años 80. En otras palabras, aún es mucho lo que falta averiguar.

Otros sitios de interés:

El Niño/La Niña - hoy
Compendio de información e impacto de estos fenómenos
proporcionada por los Miembros de la OMM,

National Weather Service en Español
Estado del tiempo en los Estados Unidos y otras informaciones meteorológicas de interés

Qué es La Niña
información de la Dirección Meteorológica de Chile

Variables atmosféricas en Chile asociadas al ciclo
"El Niño /Oscilación del Sur"

El fenómeno de El Niño en México

Información sobre El Niño
producida por la FAO, Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación

Qué es El Niño,
información proporcionada por el Ministerio de Medio Ambiente de España, con gráficos

por Jill Max



Traducción Laura Rozenberg


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