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¿Más rápido, mejor y más barato?
July 17, 2000
image: NASA

Cuando la NASA decidió abrazar la metodología de la producción "más rápida, mejor y más barata", lo hizo con la idea de abaratar los costos de diseño, además de mejorar el tiempo de producción. El resultado sería una nueva generación de naves espaciales, económicas y eficaces.

Pero después de tres fracasos consecutivos en las misiones a Marte -donde por primera vez se puso a prueba el concepto- los científicos de la NASA están reevaluando los méritos de la idea. De hecho, hay misiones anteriores, como la Galileo, que si bien costó más, aún sigue funcionando en el espacio, pese a los pronósticos de su posible fracaso.

¿Puede haber misiones baratas al espacio?

Mientras que algunas misiones, como la espectacular Mars Pathfinder, alcanzó e incluso superó las expectativas de los diseñadores, otras fueron desastrosas. En 1993, la Mars Observer se perdió antes de llegar a Marte. La Mars Climate Observer (MCO) se perdió el 23 de septiembre del año pasado, cuando un error infantil en el cálculo matemático, desvió a la nave de la ruta prevista y provocó su incendio cuando penetró en la atmósfera marciana. A fines del año pasado, la cuarta en la serie, la Mars Polar Lander (MPL) simplemente desapareció sin dejar rastros.

Estos fracasos marcarán un tiempo de espera. Mucho se preguntan si la NASA está obteniendo los resultados que esperaba.

William Boynton, geoquímico en el Ulaboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona, cree que el procedimiento de hacer más e menos precio puede ser mejorado. Boynton participó en diferentes misiones de la NASA, incluyendo la última, para la cual había creado un aparato especial: el analizador de gases de evolución térmica (TEGA).

image: NASA

"Mi idea es que la NASA bajó mucho los controles, pero podría mejorar si decide hacer naves no tan baratas", dijo Boynton. Según él, la NASA cometió un error al abandonar su tradicional proceso de evaluación. "Si se hubieran hecho exámenes más rigurosos y se hubiera extendido el lapso de evaluaciones unos seis meses, la misión habría costado un 10 o 20 por ciento más, pero se habría duplicado la confiabilidad".

Guenther Riegler, director de la gerencia de investigaciones de la NASA, señaló: "Sabíamos desde un principio que los riesgos aumentarían, pero teníamos en mente un 10 por ciento de riesgo. El hecho de que el balance fuera tres a uno, no fue intencional y prevemos mejorar".

Según Riegler, la mejor manera es mejorando la relación del personal. "Es una etapa de mejora, tanto en la calidad de las comunicaciones como en el trabajo", eso hará que aumente la performance.

Ambos investigadores coinciden que la política de economizar al máximo debe contnuar, y la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos está de acuerdo. Según Boyton, el concepto de naves más baratas permite que se haga un mayor número de ellas y que los estudiantes participen de su construcción.

Galileo: la misión que se rehúsa a morir

Mientras la NASA continúa pensando en su política de abartar los costos, la nave Galileo sigue su curso.

image: NASA

La Galileo fue lanzada al espacio en 1989 y los científicos de la NASA nunca imaginaron que continuaría operando después de once años. "La nave Galileo fue diseñada para que dure dos años", señaló Riegler.

Como la nave seguía andando en buenas condiciones, los expertos de la NASA prolongaron la misión. "La extensión fue denominada Galileo-Europa y está aportando excelentes resultados. Mi idea es que seguirá así por dos o tres años más," dijo Riegler.

Otro hecho intrigante: la nave soportó más de tres veces la cantidad de radiaciones para la que fue diseñada. "Tenemos curiosidad por averiguar hasta dónde es capaz de aguantar", dijo Riegler.

Galileo enfrentará en diciembre una tarea conjunta con Cassini, otro de los "duros" de la vieja época. Juntas, darán una vuelta alrededor de Júpiter para tomar velocidad y dirigirse a Saturno. Pero antes, analizarán las radiaciones que emite el planeta gigante y el viento solar proveniente del Sol. Los científicos planean calcular cuánta radiación recibimos de Júpiter y cuánta viene del Sol.

Los números de Galileo

Se construyó en 1989 y costó mil cuatrocientos millones de dólares

La nave viajó más de 4 mil millones de kilómetros

Estudió las cuatro lunas de Júpiter Io, Europa, Ganímedes, y Callisto

Observó los satélites y satellites asteroides de Júpiter on its journey

Observó el impacto del cometa Shoemaker-Levy on Jupiter

Otros sitios de interés:

"Mars Climate Observer May Have Been Destroyed."
(en inglés)
Comunicado de prensa de la NASA sobre la posible destrucción del MCO

"UA scientists disappointed with Mars project, look toward future"
(en inglés)
Comunicado de prensa de la NASA sobre

"The Martian Chronicle"—NASA Mars Missions
(en inglés)
Las misiones a Marte

Animations of Galileo’s Journey
Videos de la nave Galileo

Some images of Earth as seen by Galileo
Imágenes de la Tierra captadas por la nave Galileo

por Debra Utacia Krol



Traducción Laura Rozenberg


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