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June 07, 2000
Un gecko visto de panza a través de on vidrio
imagen: Kellar Autumn

Por su habilidad para trepar a toda velocidad por una pared vertical, o para hamacarse al sol al borde de un abismo, los geckos -esos lagartos pequeños que se compran en muchas veterinarias- asombran a todo el mundo. Incluso muchos investigadores han estudiado las patas de estos reptiles, en un intento por comprender el misterio de su altísima capacidad adhesiva, gracias a la cual los geckos no se caen ni aunque estén escalando un vidrio en posición vertical.

Ahora, un estudio publicado en la revista Nature revela el secreto de este "pegamento". El gecko no se sostiene con ventosas ni se agarra de la superficie con las uñas. Por el contrario, lo que interviene aquí es un mecanismo por el cual las propias moléculas de la piel del gecko se "unen" a las moléculas de las paredes y vidrios. Aunque parezca mentira, es así. El animal literalmente "se integra" a la superficie.

Pies mágicos

Los geckos tienen una poderosa capacidad adhesiva, de acuerdo con Robert Full, profesor de biología en la Universidad de California en Berkeley. Si uno pudiera tomar un trozo de piel de gecko y extenderla sobre una moneda, la misma podría sostener el peso de un niño de 20 kilos (45 libras). Pero los geckos han captado el interés de los investigadores no por lo que son capaces de hacer, sino por cómo lo hacen.

Setae on gecko?s feet
Hileras de setas
imagen: Kellar Autumn y Ed Florance

"En investigaciones previas los científicos evaluaron los diversos mecanismos que podrían utilizar los geckos para adherirse a las paredes y demostraron que incluso pueden hacerlo en una cámara al vacío (sin aire). De modo que no se trata de un mecanismo de succión. Tampoco sus patas tienen ningún tipo de sustancia pegajosa. Y no se sostienen por electrostática", explicó Full. El único mecanismo que quedaba por investigar es la interacción entre las moléculas de las patas del gecko y las de la superficie sobre la que se apoyan.

Full y sus colaboradores decidideron mirar más de cerca las patas del gecko. Encontraron que sus plantas están cubiertas por no menos de dos millones de pequeños pelos, llamados setas, ordenados en hileras (ver imagen a la derecha). Cada pelo o seta, a su vez, se divide en una cantidad que varía entre 100 y 1000 pequeñísimas ramitas (ver imagen abajo, izquierda). Cada pata tiene al menos mil millones de estas pequeñas terminaciones llamadas espátulas, que son 50 veces más delgadas que un cabello humano. Estas espátulas son la clave para entender las asombrosas condiciones de "trapecistas" que muestran los geckos. "Este conjunto de mil millones de espátulas, que parecen un manojo de brócoli en la punta de unos cabellos, son un pegamento fenomenal", dijo Full.

El problema era que Full no podía lograr que esas setas se pegaran a un vidrio, así porque sí. Aunque las pasara por una superficie una y otra vez no lograba la más mínima adherencia. "Analizamos las setas a nivel molecular. Pero tampoco podíamos advertir cómo funcionaban".

Split ends on gecko?s feet
Terminaciones divididas
imagen: Kellar Autumn y Ed Florance

Para resolver el misterio, Full y sus colegas decidieron detenerse a observar cómo exactamente el gecko mueve los dedos de sus patas. "Descubrimos que hacen un movimiento bastante particular", contó. Mediante imágenes de video donde se lo ve al gecko trepando una pared de vidrio (ver video en esta página), los investigadores descubrieron que el animal "despega" sus dedos arqueándolos hacia arriba. "Algo así como lo que uno hace cuando arranca un trozo de cinta engomada: lo levanta y va tirando hacia arriba".

Un pegamento inesperado

Un gecko trepando una pared vertical a una velocidad de 1 metro por segundo.
video cortesía de Kellar Autumn y Robert Full

Con esta información, Full diseñó un experimento para imitar la fuerza adhesiva de una seta individual. "Tomamos una de esas setas y la colocamos en el vidrio, como para "arrancarla", tal como si fuese una cinta adhesiva. Lo que descubrimos es que esa fuerza atractora es lo suficientemente alta como para ser considerada una fuerza de van der Waals. Estas fuerzas son el resultado de la interacción entre moléculas", dijo Full. Aunque no es lo mismo que el imán (el imán es el resultado de la interacción entre moléculas de hierro), en las fuerzas de van der Waals, las moléculas de cualquier sustancia, cargadas negativa o positivamente, se atraen o se rechazan segun la carga que posean.

Ahora que los científicos comprenden la manera de sujetarse de los geckos, están tratando de encontrarle una utilidad. Como se trata de un mecanismo adhesivo que no requiere de agua ni solventes, podría convertirse en un pegamento "seco" ideal. "No requiere de humedad, ni de otra superficie como el "velcro". Y se puede usar en supeficies increíblemente lisas", dijo Full.

Estos estudios pueden tener una aplicación práctica en un futuro. Pero también demuestran la importancia de preservar la biodiversidad. "Este trabajo es un ejemplo excelente de cómo a través del estudio de la naturaleza se pueden llegar a descubrir cosas que ni nos imaginábamos, y algunas de ellas con verdaderas aplicaciones prácticas. O sea que es importante preservar hasta la más mínima especie, aunque sea rara y poco agradable, porque uno nunca sabe lo que nos puede enseñar".

Otros sitios de interés:

Global Gecko Association
Asociación Global "Geckos" (en inglés)

Flying Geckos
Geckos voladores (en inglés)

A Look at Geckos
Una mirada a los geckos (en inlés)

Day Geckos
El día de los geckos (en inglés)

Robert Full’s lab
El laboratorio de Robert Full (en inglés)

Sitios relacionados en Español:

Reptiles. Anatomía, patología e histología. Página de la Universidad de las Palmas de Gran Canaria, España



Traducción Laura Rozenberg


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