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July 03, 2000
image: WIXT

Las abuelas ya sabían que las manzanas mantienen al médico alejado de casa. Pero ahora un grupo de investigación en Cornell Universiy, Nueva York, ha dado valor científico a esta verdad del saber popular.

Aunque se sabía que las manzanas ayudan a prevenir el cáncer de pulmón, los nuevos estudios revelaron cuáles son los componentes que actúan en ese sentido.

Un remedio natural
Desde tiempos inmemoriales el hombre se alimentó con manzanas y destacó sus cualidades saludables. Ahora, un estudio publicado en la revista Nature puso de relieve los factores que la vuelven tan apetecible. "Podemos decir que las manzanas contienen una gran cantidad de antioxidanes que juegan un papel importante en la prevención del cáncer", dijo Rui Hai Liu, investigador ent Cornell University y director de este estudio.

La actividad anticancerígena se debe a unas sustancias llamadas "fitoquímicos" que pertenecen al grupo de los antioxidantes que ayudan a prevenir el cáncer. Los antioxidantes neutralizan ciertas moléculas, llamadas radicales libres, que destruyen las membranas celulares y también el ADN, aumentando el riesgo de la célula se convierta en cancerosa.

Los investigadores de Cornell analizaron la actividad anticancerígena de la manzana roja, comunmente llamada "manzana deliciosa". Para eso estudiaron lo que les pasa a las células cancerígenas cuando se ponen en contacto con la pulpa y la piel de una manzana. Se comprobó que las células de cáncer de colon quedaban inhibidas en un 43 por ciento al ser tratadas con 50 miligramos de extracto de piel de manzana, y en un 29 por ciento cuando eran tratadas con extracto de pulpa.

También estudiaron la acción del extracto de manzana sobre tumores hepáticos y se comprobó que el 57 por ciento de las células tumorales quedaban inhibidas al ser tratadas con extracto de piel, mientras que el extracto de pulpa tenía una efectividad del 40 por ciento.

Antes se creía que era la vitamina C la que le daba a la manzana sus propiedades antioxidantes. "La vitamina C solo proporciona una parte de este efecto", dijo Liu, observando que 100 gramos de manzana sólo tienen 5,7 miligramos de vitamina C. "Pero si uno come 100 gramos de manzana, es decir una unidad mediana, está ingiriendo el total de antioxidantes que equivalen, para el cuerpo humano, a unos 1.500 miligramos de vitamina C".

Los investigadores llegaron a la conclusión que, en lo que respecta a la actividad anticancerígena de ciertos componentes de las frutas y verduras, el total es mayor que la suma de las partes. Esto es así porque cada fruta contiene una compleja combinación de fotoquímicos, incluyendo vitaminas llamadas flavonoides y ácido fenólico. Es la combinación de estas sustancias lo que hace que la manzana sea mejor que una simple píldora de vitaminas. Si se ingieren demasiadas píldoras, pueden producirse efectos indeseables, algo que no ocurre con las frutas porque el efecto de una cantidad de vitaminas es potenciado por la acción de los fotoquímicos. Es interesante notar que la cantidad de fotoquímicos presentes en una fruta varía de año a año, de estación en estación, y de región en región.

Otros propiedades beneficiosas de la manzana

•Según la U.S. Apple Association, en 1998 el americano promedio comió unas 19 libras de manzanas frescas y 28 libras de manzanas procesadas.

•Una manzana de tamaño mediano tiene 80 calorías. Media taza de compota de manzana tiene 90 calorías y 8 onzas de jugo de manzana tienen 120 calorías.

•Las manzanas no contienen grasas ni colesterol y son ricas en fibras (una manzana de tamaño mediano tiene unos 5 gramos de fibras).

El estudio de Cornell, que estuvo financiado por el programa New York Apple Research Development y la New York Apple Association, es el primero en mostrar los beneficios para la salud que tiene la manzana.

En 1997, un estudio publicado en la American Journal of Epidemiology , que involucró a 10 mil varones finlandeses, demostró que la ingesta de manzanas aparentemente reducía la incidencia de cáncer de pulmón, debido a que las manzanas contienen unas sustancias del grupo de los flavonoides llamada quercetina. Una manzana al día también mejoraba el funcionamiento pulmonar, tal como se demostró a través de un estudio con 2.500 mujeres irlandesas, publicado este año por la revista científica británica Thorax.

Además de los pulmones, la manzana beneficia también al corazón y al cerebro. El año pasado, un grupo de investigacieon de la University of California at Davis, puso en evidencia que la manzana evita la acumulación del llamado colesterol malo o LDL. El mes pasado, se publicó en el European Journal of Clinical Nutrition un estudio de 25 años de duración, en base a 9.000 varones finlandeses, que demostró que la manzana disminuye el riesgo de accidentes cerebrovasculares.

Pero estos beneficios no son privativos de las manzanas. "Todas las frutas son muy diferentes y tienen distintos compuestos químicos. Por eso, la gente debe concentrarse en la variedad", dice Liu. Su grupo está estudiando ahora la actividad anticancerígena de extractos de cerezas, uvas y frutas silvestres".

En el interín, sigue valiendo los consejos de la abuela. "Donde entra el sol no entra la enfermedad. Y el que come manzana una larga vida tendrá".

Otros sitios relacionados en la Web:

American Heart Association Dietary Recommendations
(en inglés) Recomendaciones para una dieta saludable, de la American Hear Association

Apples & More from the University of Illinois
(en inglés)

USDA 2000 Dietary Guidelines
(en inglés) Recomendaciones dietarias del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos

por Jill Max



Traducción STN2


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