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August 15, 2000
Reptile eye (crocodile?)

Durante más de 100 millones de años, los dinosaurios dominaron la Tierra, pero por alguna razón no del todo comprendida los gigantes desaparecieron de la faz de la Tierra hace 65 millones de años. Sólo subsistieron unos pocos, que dieron origen a los actuales lagartos, víboras y tortugas, entre otras especies.

Ahora los reptiles están experimentando otro golpe de mala suerte. Según la revista BioScience, se trata de un cataclismo de gigantescas proporciones.

¿A Una señal de lo que está por venir?

"Los reptiles modernos están en la senda de los dinosaurios", señaló J. Whitfield Gibbons, profesor de ecología en el laboratorio Savannah River Ecology Lab, de la Universidad de Georgia, en Carolina del Sur. "Si las cosas continúan así, el pronóstico es la extinción". Según Gibbons, autor del estudio, los reptiles están desapareciendo aún más rapido que sus primos distantes, los anfibios, cuya disminución ha sido causa de preocupación en los últimos años. De acuerdo con el listado de especies en peligro de extinción de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (International Union for the Conservation of Nature, IUCN), hay 270 especies de reptiles en peligro de extinción, o sea tres veces más que el número de anfibios en peligro.

Si bien los anfibios y reptiles responden de manera diferente a las presiones ambientales, ocupan hábitats, similares. La mayoría vive en regiones boscosas, selvas y áreas inundables que no están especialmente amenazadas por el hombre. O sea que, de acuerdo con Gibbson, las causas subyacentes de la declinación podrían ser iguales en ambos grupos. Más aún, debido a que los anfibios y reptiles son más sensibles a los cambios ambientales que otros grupos de animales, podrían estar señalando una tendencia mayor. "Son indicadores de las condiciones ambientales y esta es una razón para estar preocupados", dijo Gibbons. "Si los anfibios y reptiles desaparecen, ¿quién será el siguiente?"

El cambio climático, la pérdida de hábitats, la explotación del hombre, la contaminación y las enfermedades, son algunas de las razones de la disminución de especies (ver la página 2 de este mismo artículo). Los cocodrilos y las tortugas son especialmente sensibles a los cambios climáticos debido a que el sexo de la descendencia está regulado por la temperatura a la cual incuban los huevos. Un cambio repentino en la temperatura global podría llevar a que se produzca un desproporcionado aumento de un sexo sobre el otro, causando una crisis seria en la población. Este mecanismo ha sido incluso considerado como una de las posibles causas de la extinción de los dinosaurios.

Otra amenaza es la explotación humana. "Un ejemplo clásico es el de la ltortuga caparazón de cuero. En 1980, había más de 115.000 de esas tortugas haciendo nidos alrededor del mundo. En 1995, quedaban apenas 35.500". La razón de esta notable disminución es la gran demanda en el mercado de huevos y carne de tortuga de mar, que por otra parte son fáciles de atrapar en la playa cuando los adultos se congregan para procrear y depositar sus huevos.

Un llamamiento urgente

Alligator or crocodile

Todavía se sabe poco acerca de los reptiles y su interacción con el medio ambiente. Por eso resulta difícil dar con la razón por la que se está produciendo esta merma. "Hay varias amenazas obvias...pero también quedan muchas preguntas sin responder. Todavía hay que investigar bastante", dijo Gibbons. Un ejem´lo es el impacto de los fuegos silvestres que ocurrieron este verano en los Estados Unidos. Gibbons opina que el fuego quizás contribuyó a una disminución de reptiles "pero los estudios no están hechos", aclaró. De hecho, la relación entre la disminución de tortugas marinas y la explotación humana salió a la luz gracias a tres estudios específicos sobre los reptiles gigantes.

Gibbons señaló que el propósito de su trabajo es el de enfocar el problema, pero esto es sólo el principio. "No hace falta perder reptiles. Podemos prevenirlo si primero se identifica el problema, lo cual está hecho, y luego se informa a la comunidad científica y la gente en general".

A partir de entonces, el trabajo será intenso. "Los seres humanos estamos sentados en el asiento del conductor. Somos los responsables de que nuestras acciones no irán en detrimento de otros organismos. Este no es un mensaje nuevo, pero los reptiles nos están indicando que la amenaza está en todas partes".

¿Por qué están desapareciendo?

Al igual que las causas de la desaparición de anfibios, los motivos subyacentes de la merma de reptiles son complejos e intrincados. Estos son algunos de los factores descriptos en el reciente trabajo.

Lizard

Pérdida del hábitat y degradación del medio ambiente - Las vulnerabilidad de las áreas inundables y los bosques es posiblemente el factor más importante que juega en contra de la supervivencia de los reptiles. La desaparición de ciénagas en el este de los Estados Unidos llevó a una disminución de tortugas de las ciénagas. Así también, la desaparición del 97% de la superficie cubierta por bosques de pinos de hojas largas, en el sudeste norteamericano, ha colocado a la vívora índigo oriental en la lista de especies en peligro de extinción.

Introducción de especies invasoras - La introducción de ratas y cerdos en las islas Galápagos tortugas gigantes de las Galápagos. Estos animales comen huevos de tortugas y compiten con ellas para alimentarse.

Contaminación ambiental - Las áreas inundables son especialmente sensibles a la contaminación humana, transportada por el agua. Se ha comprobado que los machos del caimán americano del lago Apopka, en Florida, han sufrido una baja en los niveles de testosterona y presentan deformaciones en los órganos reproductores debido a la contaminación química del agua.

Enfermedades - Los cambios en el hábitat, el clima y la contaminación ambiental son factores que pueden inducir la aparición de enfermedades en animales silvestres. La infección bacteriana del tracto respiratorio superior es la causa de la disminución de tortugas del desierto en el sudoeste de los Estados Unidos.

Explotación no sustentable - Al igual que las tortugas marinas, las de agua dulce también están en peligro. Un informe científico señala que la mayoría de las tortugas de Vietnam y del sudeste chino están en peligro y que las mismas desaparecieron por completo de las áreas silvestres en Vientam. El motivo es la caza indiscriminada para apaciguar el apetito insaciable de los chinos por la carne de tortuga.

Southern Hognose Snake (close-up)

Cambio climático global - Las modificaciones del hábitat debidas al cambio climático global podrían incidir en el crecimiento de las poblaciones de reptiles. Debido a que éstos no se dispersan rápidamente, como sí pueden hacerlo muchos mamíferos y la mayoría de las aves, tendrían menos posibilidades de cambiar de hábitat a medida que el planeta se recalienta.

Misterios - Muchos reptiles están desapareciendo por causas desconocidas. La vívora hocico de cerdo (en la página anterior, arriba) no ha sido vista en Alabama y Mississippi, de donde es oriunda, durante los últimos 18 años. Lo extraño es que este hábitat permanece alejado de la influencia humana. Problemas como éste pueden ser resueltos sólo a través de estudios a largo plazo.

Otros sitios de interés:

Partners in Reptile & Amphian Conservation
(en inglés) Asociación privada para la conservación de anfibios y reptiles

Society for the Study of Amphibians and Reptiles
(en inglés) Sociedad para el estudio de los anfibios y reptiles

Conservation International
(en inglés) Renombrada asociación internacional para la conservación de la naturaleza y sus especies

Canadian Amphibian and Reptile Conservation Network
(en inglés) Red canadiense de conservación de anfibios y reptiles

A Guide to Amphibian and Reptile Conservation
(en inglés) Guía online para la conservación de anfibios y reptiles

TRAFFIC—Policing trade in endangered species
(en inglés) Programa de monitoreo del comercio de especies, mantenido por la World Wilife Fund for Nature y la UICN

por Tom Clarke



Traducción Laura Rozenberg


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