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Gas radón en los hogares
May 25, 2000
Occupant notice: Radon testing in progress
image: National Academy of Sciences

El hogar puede no ser tan dulce hogar. Según un estudio científico de la Universidad de Iowa, el gas radón -que en ciertas oportunidades puede detectarse en casas particulares- aumenta en un 50 por ciento el riesgo de contraer cáncer de pulmón a lo largo de la vida.

Los estudios anteriores involucraron a mineros expuestos a altos niveles de radón, y mostraron una asociación entre dicho gas y el cáncer. Pero este estudio es el primero en examinar las consecuencias del gas en los hogares.

En busca del radón

El gas radón es incoloro, inodoro y se forma a partir de la destrución natural del uranio, un mineral que se encuentra en el suelo, las rocas y el aire. "Posiblemente es el principal elemento cancerígeno ambiental, al menos para el cáncer de pulmón", dijo el epidemiólogo Bill Field, uno de los investigadores que dirigieron el estudio.

El estudio, denominado Iowa Radon Lung Cancer Study (Estudio de Iowa sobre Radón y Cáncer de Pulmón), se publicó el 1 de junio en la revista American Journal of Epidemiology, y demuestra que a medida que aumentan las concentraciones de radón también aumenta el cáncer de pulmón. "Incluso a niveles de 4 pico curies (el curie es la unidad para medir radiación), el riesgo de cáncer de pulmón atribuible al radón aumentó en un 50 por ciento", dijo Field.

How radon enters your house
image: EPA

Entre 1993 y 1997, los investigadores estudiaron a más de 1000 mujeres de edades entre 40 y 84 años y que habían vivido en la misma casa por lo menos veinte años. (Los investigadores incluyeron sólo mujeres porque pasan relativamente más tiempo en sus casas y están por lo tanto más expuestas a radón).A diferencia de estudios previos en los que se utilizaban sólo uno o dos detectores de radón, en este estudio se emplearon cuatro. Para tener una idea más precisa del grado de exposición de la dueña de casa al radón, éstos fueron colocados en los lugares donde los participantes pasaban más tiempo (dormitorio, living, exterior, etc).

"El estudio de Iowa está excepcionalmente bien diseñado y ejecutado", dijo Kristy Miller, de la división radón de la EPA (Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos). "Es un elemento más que se agrega al cuerpo de conocimiento que tenemos para definir al radón como el segundo factor de riesgo de cáncer de pulmón".

¿De dónde viene el radón?

All Todas las rocas conienen uranio. A medida que este elemento radiactivo se descompone, elimina radón. Como se trata de un gas, se mueve hacia arriba en el aire o se puede mezclar con el agua. En las casas, se cuela por entre las rendijas del piso y las paredes. A medida que el radón decae, emite partículas radiactivas que pueden dañar las células del epitelio pulmonar. Las células dañadas pueden volverse cancerígenas.

"Por lo general se subestima el daño que puede causar el radón", dijo Field. "Es un gas natural, es invisible y no da ninguna señal para que nos pongamos en guardia".

La localización del estudio estuvo bien planificada porque Iowa es el estado con mayor concentración de gas radón en los Estados Unidos. Allí, el radón proviene del suelo depositado durante las glaciaciones hace más de 10 mil años".

Pero el radón se encuentra en todas partes. La Environmental Protection Agency (EPA, Agencia de Protección Ambiental) estima que una de cada 15 casas en los Estados Unidos tiene elevados valores de este gas. Cada año, unas 15 a 20 mil personas desarrollan cáncer de pulmón atribuible al gas radón. Los fumadores tienen mayores prbabilidades de desarrollar un cáncer de pulmón ligado al radón que los no fumadores.

¿Qué hacer?

A radon testing device
image: National Academy of Sciences

Para reducir la cantidad de radón en el hogar, primero hay que medirlo. Los detectores se pueden adquirir (en negocios norteamericanos, al menos), o bien se puede llamar a un especialista. La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) recomienda tomar medidas si la cantidad de radón es superior a 4 pico-curíes por litro. No obstante, niveles más bajos tambieen pueden representar un riesgo y a menudo pueden ser evitados.

Hay varias maneras de reducir el radón. Primero se deben sellar las rajaduras y demás aberturas en los cimientos. También se pueden instalar sistemas de depresurización que ventilan el aire en los sótanos. Existen otros dispositivos según el diseño del hogar. De acuerdo con la EPA, el servicio completo para disminuir la presencia de radón puede costar entre $500 to $2,500 en los Estados Unidos.

Línea directa

En los Estados Unidos existe una línea directa para evacuar consultas sobre el gas radón.
Para comunicarse con la Línea Nacional de información sobre el radón llamar al (800) SOS-RADON

Si su casa ya fue inspeccionada, puede comunicarse con el programa Radon FIX-IT y solicitar un plan para solucionar el problema. El teléfono es: (800) 644-6999

por Jill Max



Traducción Laura Rozenberg


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