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March 30, 2000
Close-up image of a cloned cattle

La famosa oveja Dolly, nacida en Edimburgo en 1997, provocó una revolución en la ciencia -por primera vez se anunciaba la clonación de un mamífero a partir de células de un animal adulto-, pero también abrió un profundo debate sobre las implicancias éticas de su aplicación en animales y, eventualmente, en seres humanos. Mientras crecían estos debates, los científicos se enfrentaban con un problema igualmente complicado, aunque mucho menos difundido. Dolly era vieja antes de tiempo. En otras palabras, sus células tenían la misma edad de su progenitoria y no la que hubiese cabido esperar en un individuo recién nacido.

El problema, sin embargo, parece haberse solucionado. En los pastizales del Medio Oeste norteamericano, descansan seis saludables terneros. Son crías producidas por clonación, pero ninguna de ellas muestra signos de envejecimiento prematuro. Es más, los científicos responsables de su existencia aseguran que son incluso más jóvenes que cualquier ternero de su misma edad nacido normalmente.

Dos telómeros y una historia

Una célula revela su edad a través de la longitud de sus telómeros, unas "colitas" de DNA al final de los cromosomas, que se van acortando como un fusible que se quema a medida que la célula se divide. Las células jóvenes tienen telómeros más largos que las células viejas, mientras que las que están a punto de morir muestran telómeros mucho más cortos aún.

Telomeres

Cuando Dolly nació, sus telómeros eran tan cortos como los de su madre, de seis años de edad. Los investigadores entónces pensaron que la oveja podría sufrir de envejecimiento prematuro. "Dolly fue tan importante que nos marcó el camino a seguir", dice José Cibelli , de la compañía Advanced Cell Technology, en Worcester, Massachusetts, y co-autor del trabajo de investigación publicado en Science. "Todos pensábamos que la clonación impedía reprogramar el reloj biológico".

Los terneros se originaron a partir de células seniles Sin embargo, el reloj biológico de los telómeros de alguna manera se reprogramó, reconocieron los científicos. Más aún, los terneros de un año tienen telómeros más largos que los normales recién nacidos. "Es sorprendente" -dice Cibelli-. "Todavía no lo podemos explicar. Es como si hubiéramos reprogramado el reloj no al punto cero sino ¡menos cero! La clonación puede aprovechar células viejas para transformarlas en recién nacidas".

¿Hacia una vida más larga?

Jerry Shay, es un experto en telómeros y trabaja en en el Centro Médico del Sudoeste de la Universidad de Texas en Dallas. Shay se muestra escéptico en cuanto al significado de la longitud de los telómeros como medida para calcular la edad. "Es un avance importante porque demuestra que las células seniles pueden rejuvenecer y producir un organismo completo" -dice el investigador, pero continúa:-"El hecho de que los teómeros fuesen un poco más largos no es muy importante y debería ser visto como variaciones al azar de las medidas teloméricas o a mecanismos que producen telómeros cortos o ligeramente sobrealargados".

"La biología del telómero contribuye en apenas un 10 por ciento en el conjunto de factores que nos hacen envejecer", dice Shay. "Me sorprendería que el ternero tenga una larga vida. También me sorprendería que la oveja Dolly, que los tiene más cortos, tuviera una vida breve."

Tanto el doctor Shay como los científicos de Advanced Cell coinciden en un punto: habrá que esperar al menos veinte años en el caso de las vacas para saber si la expectativa de vida en ellas fue diferente al promedio general. En el caso de Dolly, serán 12 años de espera.

Cibelli comentó que en la Rockefeller University, en New York, han clonado ratones usando la misma técnica que para las vacas. Este equipo de investigación podría resolver más rápido el interrogante, ya que los ratones tienen un ciclo de vida más breve.

La controversia de las células primordiales del embrión

Los investigadores dijeron que será posible clonar células saludables y también órganos incluso a partir de personas ancianas. El reemplazo de células o tejidos eventualmente podría beneficiar a personas con enfermedades hepáticas, diabetes, problemas cardíacos, artritis, Alzheimer o Parkinson. "El potencial de la clonación en relación con el tratamiento de enfermedades es enorme" --dijo Cibelli--. "Pero debe quedar claro que faltan muchos años todavía para que estos productos puedan ser utilizados en la gente".

El primero de estos productos podría estar relacionado con el uso de las llamadas células primordiales del embrión. Sin embargo, hay quienes se oponen a estos estudios ya que deben ser realizados con embriones humanos. Los investigadores que reciben financiamiento del gobierno por ahora tienen vedadas las investigaciones que involucren el uso de embriones humanos, pero las compañías privadas, como Advanced Cell, pueden hacerlo y, de hecho, se encuentran activamente trabajando en la búsqueda de estas terapias.

El doctor Shay considera que la producción de células primordiales embrionarias es posible, y que tarde o termprano se hará. Teóricamente, se podría colocar un núcleo de célula humana en el huevo de una vaca y a partir de ahi, empezaría el desarrollo embrionario (los genes serían por lo tanto humanos, ya que el genoma se encuentra en el núcleo). Después de varias divisiones se podrían aislar algunas células que serían entonces el equivalente a las células primordiales del embrión humano (Las células primordiales son las que aparecen en las primeras divisiones del huevo y no están especializadas, es decir que conservan la capacidad para formar cualquier órgano o tejido del cuerpo) "Con esta técnica estaríamos produciendo células embrionarias humanas pero no las estaríamos sacando de un embrión abortado, que es a lo que mucha gente se opone". Una vez más, aclaró, estas técnicas serán posibles "en un futuro distante".

 

Cronología de la clonación D.D. (después de Dolly)

En 1997, un oveja llamada Dolly revolucionó el mundo al convertirse en la primera oveja nacida a partir de una célula adulta. Hasta entonces, se habían intentado clonaciones, pero sólo a partir de embriones (lo cual implica el cruzamiento previo de un macho con una hembra. En el caso de Dolly, la única célula progenitora fue obtenida de la glándula mamaria de la madre de Dolly, con lo cual no hubo en ningun momento participación del macho). Desde entonces, los científicos continuaron clonando animales a partir de embirones y también, en casos aislados, de células adultas. Uno de los aspectos más rentables de este preocedimiento sería la clonación de mascotas. La siguiente es una lista de los recientes avances:

Febrero, 1997: Dolly es creada por científicos del Instituto Roslin, de Edimburgo, usando una célula obtenida de la glándula mamaria de una oveja adulta.

Marzo, 1997: En el Orgeon Regional Research Center de los Estados Unidos son clonandos dos monos rhesus (Neti y Ditto) a partir de células embrionarias.

Julio, 1997: Los científicos del Instituto Roslin crean otra oveja, Polly, usando células fetales modificadas por ingeniería genética para la producción de un factor de coagulación esencial en el tratamiento de los hemofílicos.

Agosto, 1997: La compñía ABS Global Inc.de los Estados Unidos anuncia el nacimiento de Gene, una vaca creada a partir de células embrionarias parcialmente especializadas.

Julio, 1998: Investigadores de la Universidad de Hawai logran producir clones de ratones hembras.

Agosto, 1998: Un millonario norteamericano contrata a Mark Westhusin, director del equipo de clonación en la Universidad Texas A&M;, para que clone a su mascota Missy. Una compañía en Internet llamada ClonaPet anuncia que ya tiene congelada en freezers la información genética de 15 gatos y perros, y que eventualmente procederá a clonarlos.

Diciembre, 1998: Investigadores japoneses clonan ocho terneros a partir de una célula de vaca adulta.

Mayo, 1999: Científicos norteamericanos anuncian la clonación de cabras que contienen el gen humano para producir una proteína que previene la formación de coágulos.

Junio, 1999: Un equipo de investigadores de Hawai produce el primer clon de un macho adulto. De 274 embiones transplantados, sólo tres alcanzan completo desarrollo.

Marzo, 2000: La compañía PPL Therapeutics de Edimburgo, anuncia la clonación de cinco cerdos saludables. Este avance abre la vía para producir cerdos genéticamente modificados. Eventualmente, sus órganos podrían ser utilizados en procedimientos de trasplantes en seres humanos.

Abril, 2000: Investigadores resuelven el problema del envejecimiento prematuro en clones.

por Sotiria Lafazanidis

 

 

Otros sitios de interés:

Extension of Life-Span by Introduction of Telomerase into Normal Human Cells
Prolongación de la expectativa de vida mediante la introducción de telómeros en células humanas normales. (Página en inglés)

Advanced Cell Technology fuses cow & human cells to make embryonic stem (ES) cells
La compañía ACT logró fusionar una célula humana con una de vaca. (Página en inglés)

Joint Steering Committee for Public Policy – Científicos que hacen "lobby" para que el gobierno financie investigaciones con embriones humanos. (Página en inglés)

Do No Harm – Organización en contra de las investigaciones en embriones humanos. (Página en inglés)

por Joyce Gramza



Traducción Laura Rozenberg


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