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November 03, 2000
image: Orbimage

Los satélites espías fueron lanzados por primera vez en los años ’60, cuando la guerra fría dio comienzo a la era espacial. Desde entonces, las mayores potencias se han estado observando mutuamente desde arriba. En la actualidad, las imágenes satelitales cumplen funciones más variadas. La tecnología que antes servía para montar documentos secretos, ahora está disponible para el sector privado y de los negocios.

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Las imágenes satelitales se han vuelto un recurso indispensable para obtener información del campo y la ciudad. "Se trata de un fenómeno creciente", dice Gil Rye, presidente de Orbimage, una de las tantas compañías que ofrecen servicios comerciales de imágenes satelitales. "De hecho, diría que la mayor parte de la actividad de hoy en día la vemos en el ámbito privado".

image: Orbimage

Entre las aplicaciones se cuenta la posibilidad de seguir las corrientes planctónicas (los animales y plantas microscópicas que se mueven con las corrientes marinas y sirven de alimento a los peces), para que los pescadores sepan a dónde les conviene ir. En el campo, las imágenes satelitales ayudan a predecir el curso y el rendimiento de las cosechas. "Nuestros satélites ofrecen la posibilidad de detectar objetos de un metro de largo, o sea que podemos fotografiar perfectamente un auto desde el espacio", dice Rye.

Los satélites del tipo Orbview-1 y Orbview-2 se colocan en órbita polar, es decir, se mueven continuamente alrededor de la Tierra desde un polo al otro. Al girar varias veces por día alrededor del planeta, puede escanear el globo completo, algo así como pelar una naranja de un tirón, una y otra vez. También pueden centrarse en un punto del planeta todos los días, para determinar los cambios que se van produciendo.

image: Orbimage

"Todavía permanecen, incluso hoy en día, grandes extensiones de la Tierra que no son accesibles con aviones", continúa Rye, "o sea que nosotros ofrecemos la posibilidad de acceder rápidamente y tomar una imágen de un área en crisis o donde ocurrió un desastre, como en Chernobyl, en un terremoto o una inundación".

Todo esto es posible gracias a la combinación de varios desarrollos. Las imágenes de alta resolución tomadas desde el espacio son digitalizadas y trasmitidas a tierra, donde son procesadas por computadoras que generan imágenes reconocibles. La tecnología básica tiene más de treinta años, pero no hace tanto que está a disposición de empresas privadas.

Además, los rápidos cambios tecnológicos que han permitido abaratar las computadoras y las cámaras, también han hecho posible que bajen los costos de los satélites y cohetes", continúa Rye.

Más aplicaciones

image: Orbimage

La comercialización del espacio comenzó con las comunicaciones y los satélites son una forma de trasmitir en forma rápida, fiable y barata. A continuación apareció la navegación. El llamado Sistema Satelital de Posicionamiento Global o GPS, (Global Positioning Satellite System) sirvió en un principio para guiar misiles y marcar el blanco de ataques militares pero ahora es usado cotidianamente por empresas privadas y aún por individuos, en las más diversas tareas.

Por ejemplo, el GPS se usó en la construcción del nuevo canal que une Inglaterra con Francia, para ayudar a los trabajadores que venían construyendo desde las dos orilas a encontrarse exactamente en el medio. También es usado para localizar vehículos y ayudar a salvar vidas. La policía y otros sistemas de emergencia lo utilizan para socorrer gente que necesita ayuda lo más pronto posible.

satellite image of suburbs of sacramento
image: Orbimage

Las imágenes satelitales se consiguen a través de diversas compañías. Hace un año, Space Imaging lanzó IKONOS, un satélite de imágenes comerciales de hasta un metro de resolución que se utiliza para diversos proyectos, entre ellos el estudio de los arrecifes de coral del océano Pacífico. El satélite SPIN-2, de la compañía Aerial Images, ofrece imágenes de alta resolución con resolución de hasta dos metros, y el satélite Quickbird 1, que la empresa Earth Watch está por lanzar, ofrecerá desde noviembre imágenes de un metro blanco y negro y de cuatro metros color.

Por ahora, si hay tormenta, las imágenes pierden calidad, pero esto mejorará en el futuro. El año que viene, Orbimage lanzará un satélite que tomará imágenes hiperespectrales, que aprovechan otras partes del espectro electromagnético para dar más información. En el 2003 hará su debut el satélite radar que permitirá visibilidad a través de las nubes y también durante la noche.

Después de esto, el cielo es el límite. "Los precios caerán y podremos poner en marcha nuevas aplicaciones aprovechando el espacio como hasta ahora nunca lo habíamos hecho", concluye Rye.

Otros sitios de interés:

Islas de Calor (STN2)

GPS FAQ (en inglés) Preguntas y respuestas más frecuentes sobre GPS

Satellite Imagery Available through the Internet Imágenes satelitales accesibles por Internet

Por Jill Max



Traducción Laura Rozenberg


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