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Los padres que dejan a sus hijos en guarderías infantilessuelen preocuparse por la pregunta de la higiene. A una edad muytemprana, los chicos pueden quedar expuestos a gérmenes queprovocan infecciones. Sin embargo, un reciente estudio hademostrado que a veces los riesgos tienen sus beneficios. Losniños que concurren a guarderías infantiles tienen menospropensión a desarrollar asma o alergias que aquellos quepermanecen en casa.

Corto plazo versus largo plazo

Tracy Kurswell, una enfermera practicante, esperó a que suhija Sarah cumpliera los 15 meses para llevarla a la guardería."Estaba contenta ante la perspectiva de dejar a mi hija porunas horas allí", cuenta. "Mi única preocupación erapensar que se podía pescar alguna enfermedad, con el agravantede que yo entonces perdería días de trabajo."

Si bien es cierto que Sarah se enfermó mas a menudo, su madreasegura que la guardería le hace bien. Además, Sarah estáacumulando ventajas cuyos frutos se verán recién más adelante.Esos estornudos y resfríos es exactamente lo que el médicodeseaba.

En la Universidadde Arizona, un grupo de investigadores estudió a más de milniños durante 15 años, reuniendo información sobre su salud yel medio ambiente para analizar cómo se relacionan. Lo queencontraron fue que los niños que asisten a la guarderíadurante los primeros seis meses de vida, o aquellos que tienen unhermano mayor, son menos propensos a contraer alergias una vezque ingresan a la escuela, y tienen la mitad de probabilidades dedesarrollar asma en comparación con aquellos niños que sequedan en casa o que son hijos únicos. Los resultados de esteestudio se publicaron en la revista New England Journal of Medicine.

Fernando Martínez, Director del Centro de Ciencias Respiratorias de la Universidad de Arizona, con varios de sus colegas

"Lo que descubrimos es que, así como tenemos que oirpara desarrollar el sentido de la audición, y tenemos que verpara desarrollar el sentido de la vista, del mismo modo tenemosque estar expuestos a la infección en momentos cruciales denuestras vidas para aprender a defendernos de esas infecciones",señaló el doctor Fernando Martínez, profesor de pediatría ydirector del of pediatrics and director of the Centro de Ciencias Respiratorias de la Universityde Arizona.

Los niños fueron seguidos desde su nacimiento, como parte delEstudio respiratorio de los niños. Cada unorecibió una evaluación poco después de nacer y luego a losseis, ocho, once y trece años. A los seis y once años se lespracticó un análisis cutáneo para estudiar si eran alérgicosal polvo o el moho. Si bien estos niños tenían jadeosfrecuentes, resultaron menos propensos a desarrollar asma másadelante.

Una prueba evidente

Los estudios sobre los beneficios de exponer a los niños a unambiente con gérmenes son contradictorios. Pero el estudio de laUniversidad de Arizona no es el primero en mostrar laspotenciales ventajas en relación con el asma. Hay otro trabajo,hecho con gemelos y mellizos nacidos en Escocia, dondese muestra que éstos tienen la mitad de probabilidades de serhispitalizados por asma que los niños únicos. Si bien elestudio no hace diferencias entre mellizos y gemelos, hay otrotrabajo científico llegó a conclusiones similares para unos yotros, lo que sugiere que el fenómeno está relacionado con elambiente, y no con la genética. En otro trabajo se estudió a onscriptos de la armada sueca y allítambién se vio que los gemelos tienen menos posibilidades de serasmáticos.

No obstante, el asma está en alza. De acuerdo con el Centro de Prevención y Control de Enfermedadesde Atlanta (CDC), más del 5% de la población de los EstadosUnidos es asmática. El número se fue a más del doble entre1980 y 1998 (de 6.7 millones a 17.3 millones). Casi cincomillones son niños y se cree que el asma es la principal causade ausentismo en las escuelas.

De qué manera una enfermedad puede hacernos bien

La razón para el incremento del asma podría estar en lallamada hipótesis de la higiene. Según estateoría, las mejoras en la higiene -a través del aumento de lalimpieza corporal y del ambiente, vacunaciones y antibióticos--han provocado el efecto, no tan deseado, de debilitar al sistemainmunitario, produciendo como consecuencia cuadros de asma,alergias y enfermedades autoinmunes como el lupus y la artritisreumatoidea.

Según esta teoría, la exposición a las infecciones a unaedad temprana proporciona importantes señales al sistemainmunitario en maduración. "Lo que decimos es que la cargamicrobiana, como la llamamos, la carga con diferentes tipos deinfecciones en momentos cruciales del desarrollo del sistemainmunitario, es lo que le permite a este sistema aprender aresponder (frente a las infeccioens)", explicó Martínez.

De modo que demasiada limpieza no parece ser lo mejor. "Loque le hacemos al ambiente tiene sus consecuencias. Si eliminamosla infección, es bueno para nuestra supervivencia, pero quizásestamos eliminando señales para nuestro cuerpo acerca de cómoéste debe orientar su crecimiento, en un sentido o en otro."

El dilema continúa

Explosión de Guarderías

En 1991, se contabilizaron 246.745 guarderías en casas de familia de los Estados Unidos, y 86.212 guarderías independientes. Este año, las cifras son 304.958 y 106.246, respectivamente.

Cortesía de The Children’s Foundation

Martínez dijo que aún es prematuro pedirle a los padres quefunden su decisión a enviar a los niños a las guarderías enbase a los estudios recién publicados. Pero tiene palabras dealiento para aquellos padres que necesitan enviar a sus hijos auna guardería. "Yo diría que los padres no tendrían queevitar poner a sus hijos en contacto con otros niños.",agrega Martínez.

Si bien el número de familias con dos o más niñosdisminuyó en los últimos 30 años, en 1995 (el último añopara el cual el servicio de censos norteamericano (U.S. Census Bureau) tiene estadísticas).Pero sólo el 7% de los niños de menos de un año concurrían ala guardería en 1995.

Cada vez hay más guarderías y jardines infantiles. SegúnKay Hollestelle, directora ejecutiva de Children’sFoundation, la cantidad es mayor que nunca. Tracy Kurswell,acaba de inscribir a su segunda hija en el Vanderbilt YMCA de NuevaYork City, que aceptaa niños a partir de los seis meses. Sin embargo, no está segurade conseguir vacante, porque está anotada en la lista de espera."Me preocupa un poco, pero probaré", asegura.

En un futuro, las ventajas de la exposición a un ambientemixto estará al alcance de más niños. Martínez cree que losinvestigadores un día desarrollarán antígenos artificialespara estimular el sistema inmunitario de los infantes.

Otros sitios de interés:

American Academy of Allergy, Asthma andImmunology’s Fact Sheet on childhood allergies (eninglés) Información sobre alergias proporcionada por laAcademia Estadounidense de Alergias, Asma e Inmunología

Asthma in children from the American LungAssociation (en inglés) El asma en los niños. Informaciónde la Asociación Estadounidense de cuestiones pulmonares

How asthma friendly is your child care setting?(en inglés) ¿Cuán propenso al asma es su hijo?

Asthma and its environmental triggers (eninglés) El asma y los desencadenantes ambientales

Asthma, the epidemic (en inglés) El asma,una epidemia

Asthma and physical activity in the school(en inglés) Asma y actividad física en la escuela

Allergy,asthma and immunology online (en inglés) Alergia, asma einmunología online

National ParentInformation Network (en inglés) Red nacional de informaciónpara los padres

Por Jill Max






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