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Carga letal
November 30, 2000

Microorganisms (yellow background)

Los barcos, una de las formas más antiguas de transporte, hannavegado los océanos y mares del mundo durante siglos. Perotambién han transportado una carga no deseada, invisible ypotencialmente peligrosa.

Una investigación del Centro Smithsoniano para el MedioAmbiente (SmithsonianEnvironmental Research Center, SERC) muestra que los barcoscargueros que viajan por todo el mundo transportan microbios enel agua de sus cisternas. Si bien recién se están empezando aidentificar los invisibles polizontes, se sabe que por lo menosdos especies pueden ser causantes de enfermedades.

Aguas turbias

Durante su recorrido, los barcos se estabilizan tomando aguade las bahías y estuarios ricos en fauna marina. Una vez quetocan puerto, y mientras realizan las tareas de descarga ydespacho de la mercadería, el barco aligera su peso descargandoel agua de las cisternas. Las costas deEstados Undidos reciben 79 millones de toneladas de agua por añoprovenientes de otros mares del mundo. Hasta ahora, era poco loque se sabía de los microorganismos que son removidos de suhábitat natural a través de este proceso.

Pero el trabajo publicado por el SERC en la revista Naturemuestra que las cantidades son importantes. Según este trabajo,hay mil millones de bacterias y 7 mil millones de virus pululandoen cada litro del agua de depósito de los barcos estacionados ena bahía de Chesapeake Bay, en el estado de Maryland.

"La importancia de este estudio es que por primera vezrevela la magnitud de la transferencia de estos organismos",dice Greg Ruiz, un investigador del SERC yprincipal autor del trabajo científico. "No sabemos nadaacerca de las consecuencias que pueden provocar en nuestrossistemas de estuarios marinos."

Técnica de teñido de bacterias con colorantes fluorescentes
image: Smithsonian Environmental Research Center

Ruíz y su equipo tomaron muestras de agua de los tanques quese usan para estabilizar los barcos. El estudio recibió apoyofinanciero a tarvés de dos subsidios, el Maryland SeaGrant y el National Sea Grant.

Si bien es poco lo que se sabe de las especies halladas,pudieron identificar por lo pronto al Vibrio cholerae, la bacteriaque produce cólera. Estudios anteriores habían demostrado quela bacteria se encuentra en el 5 por ciento de los barcos, peroutilizando nuevas técnicas de detección, basadas en anticuerposfluorescentes (que tiñen las bacterias para que resulte másfácil detectarlas), se encontró la bacteria colérica en todoslos barcos analizados. La técnica de teñido fluorescentepermite detectar microorganismos que pasan desapercibidos encultivos de laboratorio. Esta es la razón del aumento en ladetección del vibrión colérico, afirmó Ruíz.

Visitantes extranjeros

Si bien no es la primera vez que se detecta el vibrióncolérico en la bahía de Chesapeake, los investigadores del SERCdescubrieron la variedad 0139, un nuevo tipo serológico responsablede la epidemia de cólera en Bangladesh en 1992. "No es unagran amenaza para la gente de Estados Unidos, aquí el riesgo esbajo", aseguró Ruiz.

Ship emptying ballast tanks
Este barco está limpiando sus cisternas
image: Maryland Sea Grant

Sin embargo, el riesgo es mayor para las comunidades marinas,ya que el vibrión coloniza y tiene fuerte impacto en la pescacomercial y en los ecosistemas marinos.

Tal impacto puede verse, por ejemplo, en el caso del parásitoMSX, que ha provocado la virtualdesaparición de las ostras de la bahía de Chesapeake. En 1959,el MSX mató más de un millón de ostras y el efecto continúahaciendo estragos en estas poblaciones. Hasta ahora, se desconocesi el parásito es nativo del lugar o fue introducido. Un estudioreciente, realizado por Gene Burreson, del Instituto de CienciasMarinas de Virginia (Virginia Institute of Marine Science) mostróque el ADN del organismo que parasita las ostras del Atlánticoes similar al de los parásitos de las ostras del Pacífico, locual hace suponer que el organismo fue introducido desde la costaoeste.

En las cisternas también se han encontrado otros organismosmayores. Por ejemplo, la anguila de los pantanos de Asia fuehallada en la península de Florida, una planta acuática gigantellamada salvinia apareció en el río Colorado, y los mejilloneszebra están están creciendo descontroladamente en los GrandesLagos. Los efectos de las especies invasoras pueden, entre otrascosas, disminuir la diversidad biológica de los ecosistemasnativos, además de contaminar y modificar la calidad del agua.

En respuesta a los peligros de las especies invasoras, laadministración Clinton puso en marcha una legislatción especial el año pasado, quecrea el el Consejo de Especies Invasoras (Invasive Species Council), que coordina losesfuerzos para paliar el problema.

En busca de soluciones

Microorganisms (red background)

Si bien no todas las especies invasoras ingresan al país delmismo modo, el daño potencial de la transferencia demicroorganismos no nativos en las cisternas es muy real, debido algran número de virus y bacterias que accarea.

El doctor Ruíz asegura que hay muchos barcos que todavíatienen controles inadecuados y que arrojan el lastre en marabierto donde se supone que la sal ayuda a inactivar losmicroorganismos. Sin embargo, esta práctica no siempre esseguida al pie de la letra, y aunque lo fuera tampoco estotalmente efectiva ya que un 10 por ciento del residuo permaneceen el barco.

Se están ensayando nuevas técnicas, como el tratamiento del agua con ozono, eltratamiento por calor y las radiacionesultravioletas. "Es importante comprender el proceso deinvasión y los riesgo que esto trae, fijándonos en el amplioespectro de microorganismos que vienen con los barcos", diceRuíz. Su equipo planea expandir las investigaciones hacia otrotipo de gérmenes, incluyendo patógenos que afectan la faunamarina y también al hombre.

Otros sitios de interés

Ballast water treatment feasability study(ANS) (en inglés) Estudio para el tratamiento del lastre

Disinfection of ballast water with chemicaldisinfectants (NOAA) (en inglés) Uso de desinfectantesquímicos para el agua de depósitos

Purging ships of aquatic invaders (EPA) (eninglés) Cómo purgar los barcos de las especies invasoras

Invasivespecies.gov(en inglés) El sitio web de las especies invasoras

Non-indigenous species 2000-2001 (MarylandSea Grant) (en inglés) Listado de especies invasoras

Restoring Oysters to U.S. Coastal Waters(Maryland Sea Grant) (en inglés) Programa de restablecimiento deostras en las costas de los Estados Unidos

MarineInvasions Program (SERC) (en inglés) Programa de EspeciesMarinas Invasoras

U.S. Ports Endorse Ballast Water ManagementLegislation (AAPA) (en inglés) Sobre la legislaciónrelacionada con las especies marinas invasoras y el agua dellastre.

Por JillMax






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