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October 25, 2000
image: NASA

Tal como se ha visto y comprobado en los últimos años, elfénomeno de El Niño y su contraparte LaNiña, provocan grandes trastornos en el planeta. Ambosciclos comienzan en el océano Pacífico tropical y provocandesde tormentas hasta sequías desvastadoras alrededor del mundo.

Hace cincuenta años que los meteorólogos estudian estefenómeno, pero El Niño viene causando estragos desde muchoantes. Ahora, los investigadores han hallado una manera deanalizar los datos del pasado a través de las huellas queaportan los arrecifes de coral. Estos estudios plantean lacuestión de si estos fenómenos continuarán y si seconvertirán en algo peor aún.

En busca de las huellas del pasado

¿Qué son El Niño y La Niña?

El Niño y La Niña son oscilaciones de temperatura en la superficie ecuatorial de océano Pacífico. Los cambios de temperatura son causados por el relajamiento de los vientos del este y el desarrollo anormal de vientos del oeste. Estas variaciones, que provocan cambios de hasta 4°C en algunos años, provocan lluvias y vientos que a su vez son la causa de inundaciones y sequías en distintas partes del mundo. Un ciclo completo de El Niño puede durar entre tres y siete años. El fenómeno puede provocar grandes trastornos o pasar incluso desapercibido.

Las dos caras de este fenómeno se describen a continuación:

  1. El Niño, es la parte cálida del ciclo. Generalmente aparece en Navidad, de ahí su nombre.
  2. La Niña: la contraparte fría del ciclo. Provoca fuertes vientos y baja la temperatura del agua.

(fuente NOAA)

La NationalOceanic and Atmospheric Administration, (NOAA) y otrosorganismos, emplean boyas de temperatura para calcular loscambios de temperatura en la superficie del agua. Pero parapredecir con exactitud el comportamiento de El Niño, loscientíficos tienen que conocer el pasado. Por eso recurrieron alos corales, unos organismos coloniales que llegan a vivir, enconjunto, varios cientos de años bajo el mar.

Un equipo de investigación de la Universidad de Coloradopublicó en la revista Nature los resultados de mediciones deciclos de El Niño que tienen 155 años de antigüedad. Estoscálculos fueron hechos a través de estudios en los corales.

Julie Cole, de la Universidad de Arizona,tomaron muestras de corales del océano Pacífico, donde sedesarrolla El Niño. "Podemos obtener una gran cantidad deinformación a partir del esqueleto de los corales. Nos brindanmás información que nuestros instrumentos modernos". ParaCole, los corales son parecidos a los anillos de los árboles,que también brindan información sobre el pasado a loscientíficos que los investigan.

Los corales están formados por colonias de pequeñospólipos. Estos son los que se encargan de fabricar el coral, laestructura calcárea que nosotros conocemos. Los agujeritos delcoral es el sitio donde se refugian los pólipos hasta que muereny el hueco queda vacío. Un coral, de este modo, puede ser elproducto de la construcción de miles de pólipos, a lo largo decientos de años. Los pólipos se valen de los elementosdisueltos en el agua para construir el esqueleto calcáreo. Y unode esos elementos es el oxígeno 18, que es radiactivo. Cuando elagua está caliente y también, cuando llueve mucho, el coraltoma menos oxígeno 18 y más oxígeno 16, que es más abundante.

Al estudiar la relación oxígeno 18 - oxígeno 16, losinvestigadores comprobaron que se habían producido ciclos deimportancia en los últimos 200 años. "Lo que hemosaprendido es que en el largo plazo ha habido cambios en la duraciónde El Niño... a diferencia de lo que se ha visto en los últimosaños". "En especial, a mitad del siglo XIX, El Niñoera más raro y pero duraba más, por ejemplo cinco años o más".

A medida que el océano se ha vuelto más cálido, elfenómeno de El Niño-La Niña se ha acelerado.

¿Hay algún tipo de asociación entre la duración delfenómeno y la gravedad de sus consecuencias? ¿El Niñocambiará a medida que el mundo se recaliente por el fenómenoinvernadero? El estudio no da una respuesta clara, dice Cole."No podemos saber si El Niño será más frecuente a medidaque el mundo se calienta. Tampoco podemos predecir si los ciclosserán más lentos. Lo que sí sabemos es que el patrón cambia yque la duración de El Niño cambiará".

Los costos de El Niño and La Niña

Cole considera que La Niña a menudo provoca sequíasprolongadas en el sudeste de Estados Unidos. "En 1988, hubouna sequía que terminó costando unos 40 mil millones dedólares. Fue una sequía de un año" recordó Cole. LaNiña también fue responsable de la sequía que duró entre 1859y 1865, mucho más prolongada. El estudio que arrojó estosresultados estuvo financiado por NationalScience Foundation.

Cuando La Niña se prolonga, a menudo da lugar a huracanes muyfuertes. El Niño provoca inundaciones, olas muy altas y fríosextremos en invierno, además de los incovenientes asociados comola suba de precios de los alimentos. Los investigadores piensanque si pudieran comprender y predecir cómo serán estosfenómenos, se salvarán muchas vidas y modos de vida alrededordel mundo.

Otros sitios de interés:

QuickTime movie of coral drilling by RobertDunbar. Video en inglés sobre las excavaciones en arrecifes decoral

Frequently Asked Questions about El Niño and LaNiña (En inglés) Preguntas frecuentes sobre los fenómenosde El Niño y La Niña

Climate Prediction Center (En inglés) Centrode Predicción del Clima de los Estados Unidos

How Has the Earth’s Climate Changed?(QuickTime movie) Video sobre el cambio climático

Coral Paleoclimatology (En inglés)Paleoclimatología

Por DebraUtacia Krol



Traducción Jill Max


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