May 28, 2003 

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Mt. St. Helens Volcano
image: USGS

Veinte años atrás, la gran erupción volcánica del monte Santa Helena, en el estado de Washington, Estados Unidos, desparramó lava y cenizas a cientos de kilómetros de distancia. La experiencia recogida por los científicos permite ahora establecer en ciertas oportunidades alertas tempranas, previas a la erupción, en distintos volcanes del mundo.

La información científica derivada del estudio de esta montaña permitirá diseñar métodos más efectivos para predecir otras erupciones, con lo cual se evitarían muertes y pérdidas materiales en diversas partes del mundo.

La explosión

El 18 de mayo de 1980, Dan Miller, investigador del United State Geological Survey, fue un testigo privilegiado de la gran explosión que ocurrió en el volcán Santa Helena. "Estaba manejando por la ruta interestatal número 5, en dirección al norte del monte Santa Helena, llevando conmigo algunas piezas y baterías para mi cámara de fotografía secuencial. Me di vuelta para mirar el monte Santa Helena -el cielo estaba azul y luminoso- y de pronto apareció esa enorme nube en forma de hongo que salía del volcán y se elevaba rápidamente hacia la estratósfera".

clip courtesy of the National Museum of Natural History

En aquel entonces, los vulcanólogos no sabían cómo pronosticar con precisión la erupción de un volcán. "Nuestra habilidad para predecir (erupciones) era bastante primitiva", dijo Miller. Sin embargo, antes y después de la erupción, los científicos reunieron grandes cantidades de datos asociados con la autodestrucción del volcán. Gracias a las mediciones de perímetro y altura del Santa Helena; el constante monitoreo de sus variaciones de temperatura; y el aprendizaje y estudio continuo de los eventos previos a la erupción, los vulcanólogos confían cada vez más en su capacidad para predecir estos acontecimientos.

Los avances en computación y en sistemas de posicionamiento global, facilitaron la tarea de los expertos, especialmente en lo concerniente al monitoreo en tiempo real. El conjunto de esta información, sumanda a los datos sísmicos, geodésicos, de gravedad y de emisiones gaseosas, proporciona mejores herramientas aún para el análisis y la predicción. "Desde 1980, hemos refinado nuestras técnicas para pronosticar acontecimientos esporádicos y estamos mejor preparados para entender los vocánicos", aseguró Miller.

El impacto de los volcanes

Aerial view of a volcano
image: USGS

La explosión de lava y cenizas devastó el medio ambiente en los alrededores del volcán Santa Helena y causó la muerte de 57 personas. Miller señaló que el número de personas que muere por año a consecuencia de erupciones volcánicas es relativamente menor, pero a medida que la población crece y mucha gente se establece en los campos fértiles cercanos a los volcanes, aumenta la posibilidad de accidentes y muerte. Por esta razón, el Servicio Geológico de los Estados Unidos creó el Volcano Disaster Assistance Program (Programa de Asistencia en Desastres Volcánicos). El objetivo es asistir al personal local en las tareas de monitoreo de la actividad volcánica y, en lo posible, realizar pronósticos precisos del momento en que se producirá una erupción. En 1993, el programa salvó unas 30 a 40 mil personas cuando se produjo la erupción del volcán Pinatubo, en las islas Filipinas.

El transporte aéreo también se ve afectado por las erupciones volcánicas. "Es peligroso que un avión se cruce con este tipo de nubes de cenizas", señaló Miller. El polvo fino de las cenizas volcánicas provoca la abrasión de los parabrisas y de la cobertura metálica del avión. "Las compañías aéreas y los pilotos deben estar al tanto de la ubicación de estas nubes para tratar de evitarlas", observó Miller. En todo el mundo existen centros de información de cenizas volcáncias que proporcionan datos a las oficionas meteorológicas, las cuales a su vez los trasmiten a las aerolíneas.

Hoja de datos

  • La mayoría de los volcanes se encuentra en los límites entre dos placas geológicas. Estas zonas están bajo permanente fricción y su movimiento es lo que en última instancia provoca los terremotos.
  • Las erupciones ocurren cuando se acumula una gran presión en el núcleo de rocas derretidas en el centro de la Tierra. Esta presión hace que parte del manto (la capa sólida de rocas que se encuentra entre la corteza terrestre y el núcleo) se derrita y comience a subir por la chimenea del volcán.
  • El magma se forma cuando las rocas del manto se derriten y elevan a través de la corteza.
  • El magma se encuentra bajo tres formas: basalto (la forma más común); andesita (que se mueve a través de los intersticios entre dos placas que colisionan); y la riolita ( que se forma a partir de la corteza continental derretida).
  • La lava es el magma que ha alcanzado la superficie terrestre.
  • En el mundo hay más de 1500 volcanes en actividad.En el siglo XX, ocurrieron más de 380 erupciones.

El monte Santa Helena

Los antiguos aborígenes de la región l "Loo Wit Lat Kla", que significa "persona de la cual sale humo"

Con menos de 50 mil años de antigüedad, el Santa Helena es considerado un volcán joven. Ha tenido épocas de erupciones y de quietud. La forma actual de la montaña data de hace unos 3500 años (aunque perdió altura con las sucesivas erupciones). Se han producido erupciones en 1898, 1903, y 1921, además de la más famosa y reciente, en 1980.

Preguntas y Respuestas:

¿Si me caigo en un montón de lava, me hundo?
Lea la respuesta

Información sobre volcanes en español:

Los volcanes. Información básica sobre los volcanes del mundo y su clasificación científica. Página personal (no institucional)

Los volcanes. Información básica sobre volcanes, morfología y distribución. Página personal (no institucional)

Otros sitios de interés:

Mt. St. Helens Eruption La erupción del monte Santa Helena, Washington, USA. (Página en inglés)

Cascades Volcano Observatory Observatorio Cascades (Página en inglés)

Volcano World Página sobre los volcanes del mundo (Página en inglés)

Volcanoes—Can We Predict Volcanic Eruptions? Volcanes: ¿se pueden predecir las erupciones? (Página en inglés)

Volcano Cam—Live Pictures of Mt. St. Helens Imágenes en vivo del monte Santa Helena. (Página en inglés)

-por Debra Utacia Krol



Traducción Laura Rozenberg


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