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El renacimiento del tren
November 14, 2000

Imagen: Acela

El tren, una de las maneras de viajar más tradicionales yseguras, no logró competir con otros medios de transporte comoel automóvil o incluso el avión. Los norteamericanos quizásahora van a decidirse a cambiar las congestiones de tráfico enlas autopistas y las demoras en los aeropuertos por el románticoviaje en tren. Algunos dicen que el Acela, el nuevotren de alta velocidad de la compañía Amtrak, dará la señalde largada para el renacimiento del ferrocarril.

El viaje en tren

Los Estados Unidos son líderes en muchas cosas, pero porcierto la lista no incluye los viajes en tren, al menos para eltransporte de pasajeros. "En materia de carga comercialtenemos lo mejor, pero no ocurre lo mismo con el mercado depasajeros, dice Joseph Sussman, profeor de civil ingenieríacivil y medioambiental del Massachusetts Institute ofTechnology. "Japón, Asia, y varios países del este europeotienen mejores sistemas tanto convencionales como de altavelocidad".

Japón es líder en trenes de alta velocidad, el primero delos cuales comenzó a funcionar en 1964. El tren bala, o Shinkansen, opera en siete rutas, hay unaoctava en construcción y otra que se está proyectando. Unos 300trenes diarios transportan 300 millones de pasajeros al año auna velocidad de 180 millas por hora. Desde que empezó afuncionar no hubo fatalidades atribuibles a accidentes delservicio y el mismo es tan eficiente que el promedio de demoraspor tren en el ramal que va de Tokyo and Osaka, fue de 24 secondsen 1999.

El tren bala japonés

"En Japón, la gente primero piensa en el tren cuando hayque hacer incluso un viaje largo" says Sussman. "Lacalidad del servicio es tan alta que los trenes son la primeraopción".

El tren también es popular en Europa. El tren rápidofrancés, el llamado Train à Grande Vitesse o TGV, funciona desde fines de los ’60 uniendoParís con distintas ciudades de Francia y otros países. El trenalmenán InterCity Express, o ICE,se inauguró a comienzos de los ’90 y transporta pasajeros deAlmeania hacia otros países. Incluso tiene su propio periódico,que se produce e imprime dentro del tren.

Ponerse al día

Estados Unidos es un país más grande que los europeos ysiempre tendrá que depender del transporte aéreo para largasdistancias. Pero para media y corta distancia, el tren podríaser ideal. Estos trayectos incluyen Boston-Nueva York-Washington,San Diego-Los Angeles-San Francisco yChicago-Detroit-Minneapolis-St. Paul, según Sussman. "Estoscorredores son objeto de grandes congestiones en autopistas yaún en el aire, de modo que los trenes de alta velocidad tienenuna gran oportunidad para hacerse de una porción significativadel mercado" opinó.

La introducción del Acela, de la compañía Amtrakserá el primer paso en esa dirección. Después de innumerablesdemoras y aplazos, el Acela será inaugurado el 11 de diciembrecon su servicio entre Washington y Boston. Por ahora se anunciaun viaje diario pero en un futuro habrá 19 entre Nueva York yWashington y viceversa (dos horas, 44 minutos, ida) y 10 viajesentre Boston y Nueva York (tres horas, 23 minutos, ida)

El tren Acela en construcción
Imagen: Acela

El tren tendrá locomotoras atrás y adelante y seis vagonesde pasajeros. Los sistemas de propulsión son de Alstom, la empresa que diseñó el TGV. Lacompañía Bombardier, de Montreal está a cargo delensamblado y manufactura, y son los que idearon la tecnología dela inclinación, mediante la cual los vagones se inclinanlevemente en las curvas para mejorar la calidad del transporte.Esta tecnología permite aumentar la velocidad en las curvashasta en un 25 por ciento. Una computadora a bordo controla elángulo de inclinación, que se activa mediante cilindros de airecomprimidoubicados debajo del armazón del ferrocarril. El Acelano será tan veloz como el tren japonés o los europeos porque sibien la estructura es nueva, las vías por donde corre no lo son.La velocidad máxima será de 150 millas por hora entre NuevaYork y Boston, y a 135 millas por hora entre Nueva York yWashington.

Promesas, promesas

Si el Acela resulta exitoso, puede marcar el punto de partidapara otras iniciativas similares. Las congestiones y la seguridadson preocupaciones constantes en el aire y en las rutas y estostrenes podrían significar un aporte a la solución de estosproblemas.

"Para un transporte seguro hay que incorporar variostipos de tecnología" dice Sussman. "Por cierto, hayque tener mejores sistemas de control para evitar colisionesentre los trenes de alta velocidad y servicios normales,especialmente en el corredor del noreste (que abarca Boston yNueva York), donde por las mismas vías circulan trenes de cargay de pasajeros", Además, hay que mejorar las vías ymantenerlas.

Si bien aún queda por ver cuán eficaz y competitivo es elnuevo tren Acela, Sussman es optimista en cuanto al futuro de lostrenes rápidos en los Estados Unidos. "Si se lo implementabien, puede ser muy positivo", finalizó.

Otros sitios de interés

Association of American Railroads (eninglés) Asociación de Ferrocarriles Estadounidenses

High SpeedGround Transportation Association (en inglés) Asociación deTransporte Terrestre de Alta Velocidad

Federal Railroad Administration (en inglés)Administración Federal de Ferrocarriles

Por JillMax






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